Apple和Meta頭戴設備野心面臨最大障礙:高昂的定價

2022年08月17日08:34

  8月17日消息,據報導,明年,美國Apple公司和Facebook的東家Meta計劃發佈混合現實頭戴設備,它們將兌現科技行業對消費者的一個承諾——讓這種頭戴設備成為智能手機之後的新一代的重要個人計算設備。

  然而,這一新趨勢面臨一個重要障礙——令人震驚的高昂定價。

  根據美國科技市場研究公司IDC的報告,在去年的虛擬現實硬件市場,最暢銷的設備是Meta公司的Quest 2,定價400美元,佔到了78%的市場份額。對於希望嚐鮮下一代新科技的消費者來說,他們需要付出這個價格好幾倍的金錢代價。

  今年初,Meta宣佈,公司即將推出一款高端虛擬現實頭戴設備,內部代號為“Cambria”,該設備預計定價超過800美元。其他報導稱,Apple尚未對外發佈的頭戴設備定價可能高達數千美元。

  對於一類尚未變成市場主流的硬件設備來說,上述的定價實在高昂。IDC報告稱,去年全球銷售的虛擬現實硬件僅為1120萬套,而Apple幾個星期內就能賣出同樣數量的智能手機。

  為了擴大這個新興市場,Apple和Meta需要說服消費者,先進的混合現實設備物有所值,值得投資。據報導,Apple和Meta都在豪賭一項名為“穿透混合現實”的新技術,這種硬件要求配置更好的顯示屏,以及更強大的處理器。

  如果穿透混合現實能夠實現廣告宣傳的效果,那麼未來的虛擬現實設備可以同時兼任增強現實眼鏡,這樣可以大大增加應用軟件的種類,以及在現實世界中的實用功能。

  目前用戶體驗一般

  在現有的虛擬現實設備中,用戶看到的內容局限於顯示屏。而在“穿透增強現實”中,虛擬現實設備外側搭載的鏡頭,可以拍攝現實世界的畫面,發送到消費者左右眼之前的兩個顯示屏上。

  這樣,第三方開發者可以實現混合現實,在來自真實世界的畫面上疊加各種軟件或者圖片信息,豐富體驗。

  混合現實的一些支援者表示,未來這一新技術還將可以濃縮,變成一副帶有透明鏡片的眼鏡,重量也很輕。不過這隻能等待在未來變成現實。

  目前,透明顯示屏技術還不成熟,因此在科技行業,穿透技術成為近期的一個最佳選項。不過目前面臨的一個問題,是穿透混合現實技術需要更多昂貴的零部件,以及處理性能強大的頭戴設備,這種高成本限制了潛在市場的規模。

  除了先進的鏡頭之外,穿透設備還需要配置景深傳感器,可以拍攝用戶周邊的視頻,測量空間。這種設備還需要探測用戶的眼球位置,這樣就沒有必要生成用戶看不到的畫面,節省處理器資源。另外,穿透設備還需要強大的處理器和軟件,來儘量減少畫面延遲,這樣用戶在顯示屏看到的畫面不會模糊,也不會晚於現實世界。

  最重要的一個零組件是高解像度顯示屏,由於距離用戶眼球更近,它們的解像度需要超過智能手機屏幕。目前,智能手機屏幕一般的解像度為550PPI(每英吋的像素數),不過根據研究公司CounterPoint的報告,混合現實設備屏幕需要高達3500PPI的解像度。

  雖然Meta和Apple尚未發佈混合現實硬件,不過市面上的少數設備已經能夠支援穿透混合現實,但是這些設備的用戶體驗很一般,有的是黑白顯示,有的視頻畫質較差,主要原因是處理器性能不足。

  據悉,微軟的Nokia公司的前任高管康托里(Urho Konttori)後來進入混合現實,和他人在芬蘭創辦了一家名為Varjo的公司。去年,該公司推出一款名為XR-3的混合現實設備,提供了全彩色、低延遲的穿透混合現實。不過這一設備價格昂貴,重量太大,主要面向企業用戶。該產品的銷售定價是6495美元,租賃一年的費用則是1500美元。

  據一名試用者稱,和市面上其他虛擬現實頭戴設備相比,XR-3並不會讓用戶感覺完全在一個虛幻世界中。

  用戶按一個按鈕,就可以進入虛擬模式,看到虛擬場景,用戶可以在全部視野中啟動遊戲,或是在虛擬世界中監控計算機屏幕(運行各種Windows軟件)。

  而通過穿透視覺模式,用戶可以和真實世界交互。比如在一個演示中,Varjo公司在一個房間內停放了一輛汽車,佩戴設備的用戶可以圍著這輛車行走,和其他並未佩戴設備的人員進行交流。

  最有趣的是,在穿透模式開啟情況下,用戶可以和真實世界交流,比如和旁邊的人交談,找到一個椅子休息。這在傳統虛擬現實設備中是做不到的,現有的虛擬現實強迫用戶和真實世界完全脫離。

  康托里表示,這種雙模式是他的設計目的。它們計劃要實現人眼級別的顯示質量,這也是混合現實設備行業的最終極挑戰。

  單一流暢的場景

  XR-3配置了兩個顯示屏(解像度分別是2880X2770),設備配置了眼球跟蹤系統,讓處理器在用戶眼球所在的位置生成畫面。

  康托里介紹說,設計設備的關鍵,是融合用戶周圍的真實世界和虛擬物體,使之成為一個單一流暢的場景,廠商不用再告訴消費者,哪些畫面是真實的,哪些則是虛擬的。

  這位高管表示,設備要提供高保真的視覺畫面,人們在顯示屏看到的畫面,將會和裸眼看到的畫面一樣清楚。

  目前,用戶使用XR-3時,還需要通過一根線纜連接一台高端遊戲電腦。不過,Apple和Meta正在開發無需連接外部電腦的設備。

  康托里表示,混合現實領域的新創公司如果要和Apple等對手競爭是很難的,不過,Apple和Meta也將會面臨不小的技術挑戰。

  要研發出一款對消費者友好的頭戴設備,重量合適,處理性能又強大,這項任務的難度極大,尤其是還要讓成本降下來,能夠實現數以百萬計的銷量。

  康托里表示,混合現實設備廠商十分關注用戶的體驗和感受,它們需要綜合考慮體積、重量、人體工程學以及成本等要素。

  Apple的計劃

  在歷史上,Apple對於新產品的研發極為保密,尤其是涉及到新品類。過去,通過內部的“科技開發集團”,Apple已經在虛擬現實的研究和開發上投入了重金,此外還併購了多家有關混合現實技術的新創公司。

  根據多家權威媒體的報導,Apple正在開發一款類似滑雪鏡的混合現實頭戴設備,配置性能強大的自研處理器(類似於Apple筆記本配置的芯片),擁有高解像度顯示屏,清晰度超過目前市面上的產品。

  Apple這款設備將支援穿透視頻,提供遊戲和其他應用軟件。據報導,有段時間,Apple甚至希望能夠在第一款頭戴設備上實現4K解像度,因為如果解像度再低,用戶將會看到“一點一點”的像素。

  迄今為止,Apple官方並未證實正在開發混合現實設備,該公司也沒有對新聞界發表相關評論。今年初,Apple首席執行官庫克暗示,有關混合現實的新產品正在研發過程中。

  Meta的高昂定價

  Meta正在研發的Cambria頭戴設備,支援全彩色穿透視頻。Meta官方宣佈,設備將會在今年晚些時候發佈。根據對外公開的一些渲染圖,這款設備看上去像滑雪鏡,配置Pancake光學技術,以及調節更加簡單的鏡片。

  五月份,Meta表示,Cambria的定價可能遠遠高於800美元。

  雖然穿透技術尚未變成市場產品,另外價格可能高昂,但是一些元宇宙第三方開發商十分支援這一技術。

  透明顯示屏的軟肋

  目前,穿透混合現實技術的另外一種替代方案,使用了透明鏡片,並且在鏡片上疊加一個透明顯示屏,顯示計算機生成的畫面。比如微軟的Hololens以及Magic Leap公司都採用了一種名為“光波導”的透明顯示技術。

  透明顯示屏成本高昂,此外也面臨技術難題。在白天日光下,透明顯示屏的用戶體驗不佳。另外目前市面上的透明顯示屏畫質很差,文字模糊。

  Varjo公司準備豪賭穿透技術,康托里表示,穿透技術總體上更好,因為這完全是數字化的,開發商可以擁有更大的控制權。

  康托里表示,穿透混合現實設備是可以計算的,可以當作人工智能的工具,可以參與到大眾的世界里,增強畫面體驗,增強知識技能,無論是最小或者最大的方式,消費者可以某種意義上對真實世界進行“扭曲”。

  康托里表示,從長遠來說,穿透技術將是混合現實領域的最終贏家。

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