風電巨頭紛爭又起:GE在“大本營”收到專利罰單

2022年07月30日04:36

  本報記者 宋琪 吳可仲 北京報導

  通用電氣(以下簡稱“GE”)的專利殺手鐧史無前例地在其“大本營”碰了壁。

  2022年6月中旬,西門子歌美颯訴GE專利侵權案判決出爐。美國馬薩諸塞聯邦地區法院陪審團認定GE侵犯西門子歌美颯所擁有的“413專利”,因此判定GE向西門子歌美颯支付知識產權使用費3萬美元/兆瓦。

  近日外媒報導稱,為了防止GE無視陪審團裁決,西門子歌美颯針對GE所有侵犯其“413專利”的風機,開始在美國尋求一項永久禁令。

  諮詢機構IntelStor的首席執行官、知識產權專家Philip Totaro表示,如果西門子歌美颯成功獲得禁令,將對GE產生重大不利影響。因為涉訴的“413專利”涉及Haliade-X結構設計的一部分,禁令的出現意味著GE不能經濟且快速地解決設計問題,而非經常性的工程成本和知識產權使用費都會對GE的利潤產生侵蝕。

  專利“鬥法”

  GE與西門子歌美颯之間的專利糾紛已經持續了近兩年。2020年8月,GE為鞏固其最大的風電裝機市場,率先發起了專利戰。

  彼時,GE針對西門子歌美颯專利侵權的事項,向美國國際貿易委員會(ITC)提起了訴訟,稱後者的風力渦輪機侵犯了GE的低電壓穿越和零電壓穿越技術專利,要求ITC根據1930年關稅法第337號修正案對西門子歌美颯變速型風機及其部件進行調查。

  值得一提的是,在與西門子歌美颯交手之前,“零電壓穿越”技術作為GE的專利“殺手鐧”,已經擊退過兩撥對手。

  《中國經營報》記者瞭解到,針對“零電壓穿越”專利技術,GE曾分別對全球風電整機制造龍頭維斯塔斯和三菱重工發起過專利侵權訴訟。最終,兩場糾紛均達成和解並簽訂了“交叉授權”協議。同時,三菱重工還在曆時5年的訴訟中耗光了客戶的耐心和信心,連同其在美國投資的2.4MW平台工廠一起,黯然退出美國市場。

  諮詢機構IntelStor首席執行官、知識產權專家Philip Totaro曾表示:“競爭對手被迫將GE的專利許可費計入每颱風機的銷售成本,這使得這家美國科技巨頭得以擴大其在國內市場的領先地位。”

  然而,在與西門子歌美颯的專利訴訟中,事情卻演繹出了不同於以往的劇情走向。

  2022年1月18日,ITC對GE訴西門子歌美颯風機產品專利侵權案做出最後裁決,駁回了GE就低電壓穿越專利針對西門子歌美颯提出的所有索賠要求。

  據瞭解,實際上,ITC對GE在“低電壓穿越專利”的指控中做出了有限的侵權裁決。ITC在經過調查後發現,西門子歌美颯2021年以前生產的部分風機採用的控製軟件,在低電壓穿越和零電壓穿越技術上確實使用了與GE相同的技術,涉嫌侵權;但西門子歌美颯已不再銷售或進口這些設備,ITC明確指出,運行最新版本軟件的風電機組並未侵權,因此不支持GE的索賠要求。

  你來我往

  如果僅僅到此為止,對於GE而言,情況也不算非常糟糕。但現實情況是,對於GE的侵權起訴,西門子歌美颯選擇了反擊,進行了反訴。

  2020年10月,西門子歌美颯針對GE提起專利侵權訴訟,稱GE的海上風機機型Haliade-X侵犯其兩項專利,分別為413號專利及766號專利。

  2022年6月中旬,美國馬薩諸塞聯邦地區法院對GE的專利侵權案進行了判決。陪審團認為,西門子歌美颯對於766號專利的侵權指控不成立,但GE對於413號專利確有侵權,因此判定GE向西門子歌美颯支付知識產權使用費3萬美元/兆瓦。

  其中,413號專利主要涉及海上直驅風機的結構支撐,以及主軸軸承的物理和結構佈置。根據西門子歌美颯提交的訴狀,該專利可為風機提供更大的或處理增加的負載,從而產生更多的能量。

  同時,馬薩諸塞聯邦地區法院還裁定了此次判決的適用範圍:適用於美國領土範圍內的所有風機,“領土”的定義不限於《聯合國海洋法公約》規定的12海里範圍,而是包括美國《外大陸架土地法》規定的全部聯邦海域。

  然而,儘管限定了判罰範圍,但此次判決對於GE的影響仍不可小覷,畢竟相比西門子歌美颯的全球化佈局,GE的市場裝機更依賴美國本土市場。

  全球風能理事會(GWEC)發佈的《全球風電供應側報告》顯示,維斯塔斯和西門子歌美颯在市場分佈上處於領先位置,2021年,其分別在37個和32個國家(或地區)有新增安裝,而GE向22個不同市場供應了風機。

  此外,2021年,西門子歌美颯和GE在全球風電新增裝機的市場排名分別為第3位和第5位。而一年前,在全球風電新增裝機市場,GE還處於領頭羊地位。GE市場排名迅速下滑的原因在於,相比2020年,其在2021年於美國市場的裝機規模下降了22%。

  更重要的是,相比陸上風電全球領先的龍頭地位,GE的海上風電市場就顯得有些“發育不良”。根據GWEC統計數據,2019年,GE在全球海上風電新增裝機市場排名第7位,市場份額為4.28%,但在其後的兩年(2020年及2021年),其市場排名已經跌出前15名,裝機比例幾乎可以忽略不計。

  這意味著,從市場佈局而言,GE專利戰的短暫失利將對其市場薄弱環節產生衝擊。

  影響幾何?

  記者注意到,此次涉訴的Haliade-X機型不僅是GE的旗艦機型,更是其拓展海上風電市場的主要利器。

  在風機大型化的全球趨勢下,Haliade-X作為10+MW級風機俱樂部的首位會員,自誕生起就承載著GE爭霸海上的野心。目前,經過持續的研發,Haliade-X系列風機單機容量最高可達14MW。

  更重要的是,目前該機型已獲得不少項目訂單。其中最受關注的是Vineyard Wind項目。這是美國第一個商業化海上風電項目,其一標段規模800MW,預計於2023年投運。

  然而,Philip Totaro指出:“此次判定的3萬美元/兆瓦的知識產權使用費將顯著增加Vineyard Wind的項目成本,GE在此項目中的利潤將減少2400萬美元,這不是一個小數目。”

  “實際上,此次判決對GE風電項目存量和增量業務都會產生影響。其中,存量業務可能面臨罰款賠償,增量業務則會面臨準入限制和利潤下降等影響。”知識產權專家董新蕊告訴記者,“通常為避免專利訴訟後續麻煩和不確定性,項目業主方會傾向於選用不涉及專利糾紛的產品,從而對涉訴產品產生準入限制。”

  Brinckmann Group主任兼研究主管Shashi Barla預計,GE近期在手項目規模超過2GW,如果要為這些項目支付知識產權使用費,那麼GE將面臨6000萬美元的知識產權支出,這將使其已經不高的利潤率更加“雪上加霜”。

  對此次專利糾紛的應對策略、上訴選擇等問題,記者聯繫了GE及西門子歌美颯方面,但截至發稿,雙方均未回覆。

  不過,對於目前的GE而言,尋找應對之策已成為當務之急。

  據外媒報導,近日,為了防止GE無視陪審團裁決,西門子歌美颯針對GE所有侵犯其“413專利”的風機,開始在美國尋求一項永久禁令。

  Philip Totaro表示,因為涉訴的“413專利”涉及Haliade-X結構設計的一部分,若西門子歌美颯成功獲得禁令,GE想要經濟且快速地解決Haliade-X的設計問題將變得越發困難。

  董新蕊告訴記者,目前的情況,GE或許還有機會主動應對,利用手中專利繼續反訴西門子歌美颯侵權,爭取達成專利交叉許可,促成和解,以最大限度降低本次判賠的影響。

  “因為風機的專利技術很多都是相關聯的,沒有專利技術上的獨行俠,GE可以利用這一特點,尋找新的專利繼續反訴,拉長戰線。”董新蕊補充道。

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