上世紀的汽車尾氣,讓幾代人智商下降

2022年03月14日07:30

  1923年,汽車製造業的一個“小改動”,卻在此後的一個世紀里造成了深遠影響。

  當時,汽車發動機時常出現“爆震”現象,造成動力下降。一位美國工程師發現,在汽油中加入四乙基鉛可以有效避免這個問題。於是,從1923年起,含鉛汽油走上了歷史舞台,並且逐漸推廣到了全球。但伴隨著含鉛汽油的推廣,一場健康災難蔓延開來,並且在今天依然留下了清晰的印跡。

  鉛對人體健康的多重危害,早已得到大量研究的證實。鉛元素隨著汽車尾氣進入大氣、土壤和水源。當這種元素通過呼吸道或消化道進入人體,會增加心血管疾病等多種疾病的患病風險。更重要的是,鉛還具有神經毒性,在一生的任何階段,都不存在鉛的安全攝入量——只要攝入,就能造成危害。其中,低齡兒童對於鉛阻礙大腦發育、降低認知能力的後果異常敏感。

  “一旦鉛以灰塵的形式被吸入,或是隨著水被人體攝入,就能進入血液中,”論文作者之一,杜克大學的博士生Aaron Reuben說,“在血液中,鉛能穿過血腦屏障,進入大腦。血腦屏障能阻擋大量毒素和病原體,但不足以阻擋所有有害物質。”

  終於,在20世紀末至本世紀初,各國開始陸續禁止含鉛汽油的使用,但鉛對幾代人的危害早已鐫刻在他們的身體中。

  現在,一項發表於《美國科學院院刊》的研究研究了汽油中的鉛,是如何影響美國人的健康的。研究結論觸目驚心:在今天的美國人中,有約一半(1.7億人)童年時期暴露在高濃度的鉛環境中、血鉛水平偏高,這部分人因含鉛尾氣而導致了累計超過8億的IQ值下降。換句話說,相當於當今全體美國人的平均IQ值被拉低了2.6。

  為瞭解析含鉛汽油如何造成長期的健康影響,研究團隊採用了一種相對簡單的研究策略。他們收集了多組公開信息,包括不同時期美國兒童的血鉛濃度、含鉛汽油使用量和美國人口等數據,計算了2015年時全體美國人的鉛暴露終生負擔。隨後,利用此前的研究建立的鉛暴露水平與IQ值的關係,研究團隊推算出含鉛汽油在美國造成的健康危害。

  回顧美國的含鉛汽油歷史,20世紀60年代初期,含鉛汽油的用量大幅上漲,最終在70年代達到高峰。因此,那些在上世紀六七十年代出生的人群,在童年期遭遇了更嚴重的鉛暴露。這一點也得到了統計數據的支援:該時期出生的人群,平均血鉛水平是當今的臨床警戒值(5 μg/dL)的3~5倍,並且幾乎所有人都超過了這一警戒值。

  根據血鉛水平與IQ值的對應關係,研究團隊推測出,兒童時期的鉛暴露造成了全美的IQ值共下降8.24億。其中,出生在60年代中後期的人受到的影響最為嚴重:在最壞的情況下,這些人平均可能丟失了6個點的IQ值。

  如果說這項研究也展現了積極的一面,那就是半世紀鉛暴露情況的好轉。1996年,美國禁止了含鉛汽油的使用。與之對應,在21世紀出生的美國人血鉛水平明顯下降,出現與鉛相關的健康問題的風險也在降低。

  這項研究聚焦的是鉛在美國造成的影響,但事實上,由於含鉛汽油在全球範圍內都曾得到廣泛使用,因此在20世紀,鉛暴露無疑是一個全球性的風險因素,這項研究的發現對於其他國家同樣具有警示與指導意義。

  2021年,聯合國環境規劃署宣佈,阿爾及利亞的加油站停止提供含鉛汽油,這意味著在近百年後,含鉛汽油徹底退出了歷史舞台。不過,鉛帶來的健康危害還沒有結束。Reuben表示,他們接下來計劃檢驗,對於老年人群,曾經的鉛暴露對於他們的大腦健康造成的怎樣的長期影響。

  含鉛汽油的出現,是現代科技史上的一次悲劇。它造成的健康危害已無法撤回,但對我們來說,只有深刻理解這段歷史以及其中的科學,才能避免類似的悲劇再次出現。

  參考資料:

  [1] Michael J。 McFarland et al, Half of US population exposed to adverse lead levels in early childhood, PNAS (2022)。 https://doi.org/10.1073/pnas.2118631119

  [2] Lead exposure in last century shrunk IQ scores of half of Americans。 Retrieved Mar 7th, 2022 from https://www.eurekalert.org/news-releases/945202

  本文來自藥明康德內容微信團隊

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