新品發佈季購物季臨近,芯片短缺問題有增無減
2021年06月24日10:37

  6月24日消息,據報導,過去數月,一個小之又小的組件——芯片,難倒了整個龐大的科技行業。芯片短缺數月後,影響已經不僅是Xbox Series X或PS5等遊戲主機一機難求了。芯片短缺對汽車行業的打擊最嚴重,甚至一些家用電器也開始面臨供應難的問題。

  今年初的時候,不少公司曾預期,到今年夏季,供應鏈問題應該能夠得到解決,芯片產品也會穩定地重回貨架。然而,六月份已接近尾聲,但芯片短缺問題的緩解似乎仍遙遙無期。又考慮到接下來大型科技公司新品發佈在即,以及假日購物季的臨近,芯片短缺問題在好轉之前,預期只會變得更加糟糕。

  約翰迪爾公司的首席技術官哈米·辛德曼(Jahmy Hindman)說:“大約在六或七個月前,我們和大多數人一樣,以為這不過是一個相對短期的問題。但現在,我認為,未來12到18個月,芯片短缺這個問題會一直存在。”

  但是,受影響的不止是拖拉機和卡車。英特爾首席執行官帕特·基辛格(Pat Gelsinger)在四月份的一次採訪中也表達了類似的觀點。他說,芯片產量可能需要兩年時間才能得到提高:“我們還需要較長一段時間,才能將更多產能投入實際的使用。”另外,AMD首席執行官蘇姿豐博士在五月份的投資者活動上提到,由於芯片短缺,該公司不得不優先考慮高端芯片的生產,低功率芯片只能暫時擱置。

  這背後有兩個不同的影響因素在起作用。對於某些產品而言,需求太盛,從而對更高端的芯片(如PlayStation 5或RTX 3080顯卡上的GPU)造成影響。當然,芯片短缺無疑也起到了一定的作用,但是更大的一部分原因還是市場對這些產品的需求遠遠大於其供應。

  以PS5為例,它是美國歷史上銷量最暢銷的遊戲主機,哪怕產品上市已經有一個多月,PS5仍然很難買到。據報導,Sony首席財務官十時弘樹(Hiroki Totoki)在一次私下的分析師簡會上曾表示:“即便我們明年有更多設備,生產出更多PlayStation 5,我們的供應仍無法滿足需求。”

  再來看GPU。過去幾週,GPU的價格終於有所下降,倒不是因為英偉達變魔法一般地成功生產出更多GPU,而是比特幣價格暴跌以及加密貨幣受到打壓之後,市場對GPU的需求終於放緩。

  但是,繼續生產這些組件仍然符合芯片製造商們的利益:更新一代的芯片利潤更高。如果你是台積電或Samsung的老闆,繼續專注於這些組件的生產(和擴大生產)無疑與你的最大利益是一致的。

  但是在需求側,供應卻是一大問題,尤其是舊芯片的設計。不像新款iPhone或Xbox,一輛福特卡車或約翰迪爾拖拉機根本用不上台積電或Samsung的使用5nm工藝製程的尖端芯片。他們需要舊的芯片,與最新技術生產出來的芯片相比,老的芯片功能雖不那麼強大,但價格也不那麼昂貴。

  影響已經開始顯現。上個月的一篇報導指出,汽車製造商已開始放棄提供導航系統或額外屏幕等高級功能,以進一步緩解他們的芯片供應壓力。英偉達將舊的GPU重新用於特殊的加密貨幣挖掘主板,為遊戲玩家釋放更多新一代的GPU。就連Apple也表示,由於額外的競爭,該公司在收購老芯片這方面遇到了些許麻煩。庫克在Apple的第二財季的財報電話會議上提到:“我們的大部分問題在於授權那些遺留芯片,不僅是同行業里的人,其他行業的人也在使用這些遺留芯片。”

  全球第三大電子製造公司偉創力的首席執行官蔚阮欣(Revathi Advaithi)上個月在採訪中提到了相似的問題。她解釋說:“汽車半導體已經相當過時。”她說,汽車製造商要麼投資升級到更新的技術,以便與消費設備保持同等水平,要麼就是代工廠為這些特殊的遺留芯片擴大產能,但這些遺留芯片大多數對手機或筆記本電腦沒什麼用處。

  雪上加霜的是,在更廣泛的層面上,半導體行業的合併趨勢日益加劇。儘管計算機芯片對於多個行業的幾乎每一個硬件產品都越來越重要,但生產這些芯片的公司,尤其是生產高端市場專用芯片的公司,卻越來越少了。

  據報導,92%的尖端芯片供應來自台積電這一家公司,Samsung提供了賸餘的芯片。報導還稱,台積電為全球汽車製造商生產了約60%的芯片。這意味著,一旦這幾家芯片製造公司的產能用盡,我們幾乎沒有辦法從其他地方獲得這些核心組件。

  這也同樣解釋了為什麼芯片短缺不太可能會影響某些大訂單設備,比如Apple的下一代iPhone或Samsung的任何一款秋季旗艦產品,至少受到的影響不會像福特的汽車或GPU那樣嚴重。先前已有報導稱,在接下來的秋季季度,台積電已經計劃優先履行Apple的訂單(以及汽車製造商的訂單)。考慮到Apple訂單的規模——想像一下Apple每年售出多少部iPhone,且每一部iPhone都使用的是來自台積電的尖端芯片,Apple當然有排在生產隊列第一位的話語權。

  壞消息是,在情況好轉之前,芯片的短缺問題可能會加劇。台積電、英特爾和Samsung都在大力投資擴建和建設新的晶圓廠。美國政府也試圖提供幫助,計劃為美國的半導體製造業提供數十億美元資金。但正如英特爾的首席執行官強調的,從投資到收穫成果,這一切都需要時間,少則數月,多則數年。

  再加上假日購物季的臨近,以及來自各個細分市場上的一大波新產品都對芯片有需求,更多產品延期、偷工減料、價格上漲以及零部件短缺等現像似乎已成必然。

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