太空追逐者馬納斯維·林加姆
2021年05月25日18:57

原標題:太空追逐者馬納斯維·林加姆

參考消息網5月25日報導 美國“真正冒險”網站5月18日發表題為《太空追逐者》的文章,作者為祖莉婭·梅特羅,文章稱,在成為天體生物學家的道路上,馬納斯維·林加姆獨闢蹊徑,他認為智慧外星人是存在的,與外星人交流是可能的,他與導師合著的教科書《宇宙中的生命:從生物特徵到技術特徵》即將出版。全文摘編如下:

大約在2000年,在印度,12歲的男孩馬納斯維·林加姆跟著祖父走在海得拉巴繁忙的公路旁。他對祖父關於世界宏觀問題的智慧極為著迷。古往今來,許多孩子凝視著天空、太陽、星星,好奇地想著:那上面是什麼樣?我們看不到的是什麼?在別的地方還會有生命嗎?

馬納斯維·林加姆長大後,到孟買的印度理工學院攻讀工程物理學。他笑著說:“我在印度學的是工程學,因為很多人都學這個,為的是更好找工作。第三世界國家的人不能不考慮這個因素。”

然而,馬納斯維患有感音神經性聽力損傷(SNHL),很多聲音都聽不見或聽不清。他揚長避短,轉行到一個沒有新思維就無法生存的領域,成為佛羅里達理工學院天體生物學、航空航天、物理學和空間科學助理教授。

2021年,他和導師準備推出第一本關於與外星生命交流的教科書。我採訪了馬納斯維。這次採訪讓我難忘,因為我跟他一樣有輕度到中度的聽力損傷。同樣令人難忘的是,我們討論了如何與外星人交流——以及它會如何影響人類未來的走向。

“天真”論文

馬納斯維2010年以研究生身份來到得克薩斯大學奧斯汀分校,當時的初步打算是主修凝聚態物理學。後來,他決定從數學的角度來研究等離子體物理學,覺得等離子體物理學“具有一定吸引力,或許能在一定程度上幫助解決能源危機”。

取得等離子體物理學博士學位後,馬納斯維成為普林斯頓大學的博士後研究助理。在那裡,馬納斯維決定嚐試以天文學為畢生追求。那時候,關於尋找外星生命的思考和討論都還與等離子體天體物理學的核心相去甚遠。他試著把論文提交給一家雜誌社。

對馬納斯維來說,他關於與外星人交流的研究取決於非微生物外星智慧生命的存在,而這在天文學領域並未達成共識。馬納斯維提交這份論文是在冒險。幸運的是,他的“天真”給他帶來“美好的經曆”。這篇題為《星際旅行與銀河殖民化》的論文在《天體生物學》雜誌上登出,對一個年輕的科學家來說是莫大的榮譽。

馬納斯維指出,金星上的微生物生命跡象正式發佈後並沒有受到媒體的高度關注。微生物生命似乎與我們的生命差別太大,根本激發不了人們的想像力。

太空偵探

合常理的預見性,那是因為這一切以前恐怕就發生過。2017年10月19日,我們有史以來第一次探測到一個星際天體——來自未知的另一個太陽系——穿越我們的太陽系,後來將其命名為“奧陌陌”星。

阿維·洛布教授在哈佛大學組建了一個團隊,他認為,這個天體可能是外星人設計建造的。

馬納斯維就是其博士後太空偵探團隊中的一員,此時他已經以博士後研究員身份加入哈佛-史密森天體物理學中心。他們調研了“奧陌陌”星是人造天體的證據。洛布的團隊發現,僅僅提出“奧陌陌”星是否標誌著有非微生物生命存在的問題就會遭到科學界的抵製,科學界竭力迴避考慮外星智慧生命。

在洛布的指導下,馬納斯維與另外幾位嶄露頭角的科學家一起著手破解“奧陌陌”星之謎。

馬納斯維解釋說,“奧陌陌”星的密度透露出某種特殊的東西。團隊花了半年時間分析“奧陌陌”星,質詢它的性質。2018年11月,哈佛-史密森天體物理學中心的這個研究團隊在《天體物理學雜誌》上發表論文,暗示該天體不是一顆活躍的彗星。到2019年7月,“奧陌陌”星是人造天體的看法遭到的反對愈發強烈,包括在《自然·天文學》雜誌刊登的一篇論文中。

寫書計劃

雖然馬納斯維從赴美求學以來較順利地適應了美國文化,但越來越多的美國白人出於有意或無意的仇外心理,始終不把馬納斯維視為他們當中的一分子。鑒於alien(外人;外星人)一詞的雙重含義,移民經曆讓他能夠設身處地看待外星人——來自另一個星球的外人。許多人覺得移民群體與眾不同,並以此為由忽視他們、害怕他們。

在2018年初發給馬納斯維的一封電子郵件中,阿維·洛布提到他正在讀1966年出版的《宇宙里的智慧生命》一書,其作者是卡爾·薩根和約瑟夫·什克洛夫斯基。洛布和馬納斯維討論了書中依然具有開創性的科學思想實驗內容。

馬納斯維說:“那是當時為數不多採用統一視角的論著之一。它談到了生命的起源,還談到了智力與技術。阿維讀了那本書,說它寫得非常好……我很驚訝後來再也沒有包含這類思想的書。”

洛布和馬納斯維決定自己寫一本關於與外星人交流的書,把它當作教科書,當作將來這種交流不可避免地到來時可參照的手冊。

馬納斯維解釋說:“天體生物學方面的書幾乎只講微生物生命,搜索外星文明研究所的書則只談技術先進的智慧生命。我們的主要目標是讓兩者並駕齊驅,並證明兩者是互補的,相互之間有著深厚的聯繫。”

在談論《宇宙里的智慧生命》一書後不久,兩位科學家把他們的計劃告訴了哈佛大學出版社,後者很感興趣。以往出版的作品往往要麼探討微生物生命的存在,要麼探討外星文明研究所搜尋智慧生命跡象的成果,卻極少雙管齊下。

“穩妥一點”

在成為天體生物學家的道路上,馬納斯維獨闢蹊徑。“這是一條曲折的路,但我常常覺得,我走過的每一步儘管未必都與天體生物學直接相關,卻都讓我學到了非常有用的東西。”

未來必然總是會超出未來主義者的預料。包括馬納斯維在內的科學家們認為,與人類相似或超越人類的智慧生命很可能是存在的,但他們不知道外星人會如何回應我們。因此,從事太空研究的科學家們在是否應該與外星人進行聯絡的問題上意見不一。

眾所周知,已故理論物理學家斯蒂芬·霍金曾提出:如果外星人與我們聯絡,我們必須置之不理,否則會有滅頂之災。保持靜默是最佳辦法嗎?

馬納斯維說:“主張播發信號的往往是樂觀陣營的人,並不認為外星人注意到我們或者造訪我們會有很大風險。反對發送信號的人認為那肯定會有風險,因為我們對外星人的動機一無所知,不知道他們是敵是友。”馬納斯維說,外星人也可能會主動與人類聯絡,而沒有哪位語言學家能破譯其信息。在這種情境下,雖然人類和外星人之間建立起通訊,但無法理解彼此的意思。

馬納斯維等人的研究基於這樣的假設:智慧外星人是存在的,交流是可能的。有新的發現就有希望,就在2020年9月,天文學家發現了一種再度表明微生物生命存在可能性的化學物質。馬納斯維和洛布就這件事合寫了一篇論文,他說,要瞭解太陽系是否有微生物,“還需要進一步的研究”。他和洛布合寫的教科書《宇宙中的生命:從生物特徵到技術特徵》定於2021年6月出版。

馬斯納維認為,如果與外星人接觸,“最好穩妥一點”,以免人類被毀滅。

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