經歷降落恐怖七分鐘 美「毅力號」登陸火星
2021年02月20日03:00
■「毅力號」登陸火星後傳回的影像,可見凹凸不平的火星表面。

【星島日報報道】(星島日報報道)美國太空總署火星探測器「毅力號」經歷旅程最後階段的「恐怖七分鐘」,成功着陸火星,將尋找火星上遠古時期可能存在過的生命迹象。隨後,太空總署公布「毅力號」登陸後拍攝並傳回第一批黑白照片,其中一幅照片,顯示在一片荒涼及布滿石頭的降落地點,見到「毅力號」的影子。

「毅力號」(Perseverance)完成長七個月、四億七千萬公里的飛行旅程,於香港時間周五凌晨四時四十八分許進入火星大氣層,於七分鐘內完成進入、下降和着陸,在火星赤道以北的耶澤羅隕石坑著陸。這是太空總署(NASA)迄今為止完成的操作最複雜、最冒險的一次火星着陸任務。耶澤羅隕石坑地勢起伏,太空總署曾預測,這次安全着陸的概率僅有四成。

在被稱作「恐怖七分鐘」的降落過程中,「毅力號」先以每小時一萬二千五百英里(二萬公里)的速度穿透火星大氣層,再打開超音速降落傘、拋掉隔熱罩、啟動六個助推器將下降速度降至每小時兩英里。在距火星表面六十六英尺時,「毅力號」拋掉降落傘,改用名為「空中吊車」的控制裝置使其緩緩降落。當「毅力號」車輪與火星表面接觸後,它切斷「空中吊車」長約七點六米的尼龍繩,完成着陸任務。

地球控制中心焦急等候超過十一分鐘,終於收到「毅力號」傳送回來的無線電訊號,確定降落成功,並收到它傳送回來的第一批黑白照片。其中一幅照片,顯示在一片荒涼及布滿石頭的降落地點,見到「毅力號」的影子。控制中心的科學家歡呼雀躍。太空總署副署長楚比興形容,「毅力號」是太空總署迄今最宏大的火星探測任務。

「毅力號」的任務目標包括尋找火星遠古時期可能存在過的生命迹象,探索火星的地質和氣候特徵,為未來機械人和人類探索火星積累技術等。它將在未來兩年內利用其七英尺長的機械臂向火星地下鑽孔,尋找可能存在的微生物化石。「毅力號」號還將遍歷耶澤羅隕石坑,分析火星岩石的組成、首次嘗試在火星上製造氧氣等。

耶澤羅隕石坑直徑約四十五千米,位於火星赤道以北的伊西底斯平原西緣。約三十億至四十億年前,一條河流流入耶澤羅隕石坑當時所在水域,形成了充滿碳酸鹽礦物和粘土的沉積物。任務團隊認為,這個古老的三角洲地區可能保存了有機分子和其他潛在的微生物生命迹象。

以核電池供電的「毅力號」是太空總署造訪火星表面的第九個探測器,將是首個從火星採樣以供送回地球的探測器,它從火星上採集的岩石和土壤樣本未來將在其他火星探測任務中被帶回地球。

首架火星直升機「機智號」號隨「毅力號」一同在火星着陸(棲身於毅力號腹部)。「機智號」將在數周內成為首架在其他行星飛行的直升機,任務團隊將通過它驗證在火星大氣層飛行所需要的技術,為研發未來機械人或人類探索火星時攜帶的先進飛行器打下基礎。

「毅力號」與阿聯酋「希望號」、中國「天問一號」探測器均於去年七月發射升空。上周,這兩個探測器成功進入火星預定軌道。

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