這所英國大學計劃裁掉數學系,菲爾茲獎得主帶頭反對
2021年02月04日10:31

  來源:科研圈

  該裁員計劃遭到強烈反對,暫時擱淺,但萊斯特大學的財務危機仍然無解。

圖片來源:Pixabay
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  編譯 戚譯引

  新冠疫情暴發已經對歐美學術群體就業造成了巨大的衝擊。據《衛報》(the Guardian)報導,截至 1 月 22 日,英國已經有至少 9 所大學公佈了裁員計劃。這其中最受關注的一個案例就是萊斯特大學(University of Leicester):它計劃裁掉整個數學系,還有文學、心理學這些在校方看來“多餘”的院系。

  萊斯特大學成立於 1921 年 10 月,今年將迎來建校一百週年紀念。這裏的數學系更是知名數學家邁克爾·阿提亞(Sir Michael Atiyah)生前工作的地方。但是早在 2016 年,萊斯特大學就想要削減數學系,遭到阿提亞等人強烈反對,因此計劃未能通過。

  “多餘”的數學系

  這項計劃最初於 1 月 18 日公佈。那是新學期的第一天,萊斯特大學的教職工卻收到校方郵件,得知全校共有 145 個職位存在“冗餘風險”。

  校方將這個裁員計劃稱為“塑造卓越”(Shaping for Excellence)。裁員將主要波及 5 個院系,分別是英文系、商科、信息學、數學和應用科學、心理學(專業全稱神經科學、心理學與行為學);此外還有 3 個職業教育學院,分別是教育服務、學生與信息服務、資產與數字服務。

  這一事件很快引發了輿論關注,特別是其中削減數學系的決定。萊斯特大學早在 2016 年就計劃削減“純數學”領域的教職工,遭到了國際上許多知名數學家的反對,包括阿提亞。阿提亞是 1996 年菲爾茲獎得主和 2004 年阿貝爾獎得主,2018 年 9 月宣稱自己證明了黎曼猜想,受到廣泛關注。他於 1995 - 2005 年擔任萊斯特大學的榮譽校長(Chancellor),於 2019 年 1 月去世後,學校發佈的訃告稱他“被普遍認為是英國最偉大的數學家”。

  這一次,英國數學家、1998 年菲爾茲獎得主蒂莫西·高爾斯(Timothy Gowers)率先發起了名為“數學不多餘”(Mathematics is not redundant)的請願,現已收集到超過 6000 個簽名。高爾斯本人也是一位“純數學”專家,主攻泛函分析和組合數學。請願說明稱,校方削減純數學,最終只會保留 3 名教學型講師負責本科數學課程,以便增加對人工智能(AI)、計算模型、數字化和數據科學方面的研究投入。(編者註:只保留 3 名講師的決策沒有查到正式的文件說明或媒體報導。)

  有 Reddit 用戶在擁有 150 萬用戶的數學版發帖討論。一條高讚評論寫道:“如果萊斯特大學任何院系都可以毫無預兆地被砍掉,那學者們似乎沒什麼理由到那裡工作。”

  校長被指“背叛了大學”

  在萊斯特大學內部,教職工也在積極阻止這一決策。英國高校教職工通常會加入英國大學和學院聯合會(University and College Union,簡稱 UCU),這是一個工會性質的組織,在各院校有分部。萊斯特大學工會(UCU Leicester)很快發聲,對學校的決策提出質疑。

  工會指出,早在 2020 年計劃製訂階段,應用數學和純數學領域的教職工已經提出反對,並質問校方為什麼在 2021 年仍然推出了這個計劃。並且自從疫情在英國暴發後,教職工已經承擔了三倍的工作負荷。校方解除了數百名臨時員工的工作合同,凍結了招聘,與此同時學生數量增加了。工會認為在這樣的時候進行裁員不合理。

  同時,工會嚴厲指責該計劃的始作俑者、萊斯特大學校長(Vice-Chancellor)尼山·卡納加拉哈(Nishan Canagarajah):“我們認為,卡納加拉哈教授已背棄了作為學術監護人的責任。他已經背叛了我們大學的歷史和使命,不適合領導該大學。”

  據當地媒體《萊斯特水星報》(Leicester Mercury)報導,1 月 25 日,萊斯特大學工會的 200 名成員以高票通過了對卡納加拉哈的不信任動議:98% 同意,無人反對。

  百年高校的危機

  不過,在尼山·卡納加拉哈於 2019 年 11 月上任之前,萊斯特大學就已經面臨重重危機。新冠疫情只是壓垮它的最後一根稻草。

  萊斯特大學工會將學校比作一家“被過度交易拖垮的老牌企業”。過度交易(overtrading)指企業過度擴張導致資金無法維持發展,而據工會推特消息,早在疫情發生前,萊斯特大學就因為大肆擴張和升級設施陷入經濟危機。英國脫歐又讓學校失去了一個主要的軟貸款(soft financing)來源——歐洲投資銀行(European Investment Bank),校方不得不轉向利率更高的地方銀行進行借貸,違約罰款和緊急透支的金額也在增加。到 2019 年底,包括保證金(escrow money)在內,學校賬目上的現金只能勉強抵消負債。當時它的現金實際上只有所需的 70%,然後就受到了疫情衝擊。目前萊斯特大學還未發佈 2019/2020 年財報。

  經過與工會的溝通,1 月 28 日,萊斯特大學發佈一份聲明,對裁員計劃進行進一步說明。萊斯特大學共有 3800 名教職員工,而在 145 個有“冗餘風險”的職位中,63 個是學術性質職位,82 個是職業教育職位;這些職位可能會變動,但不會全部削減,最終削減的職位數量將在 60 個左右。聲明還表示,校方並未提出關閉商科、神經科學、心理學或數學學位教育的計劃。

  聲明稱,校方接下來將針對計劃進行為期 90 天的討論,工會、教職工、學生和外部持股者都將參與,並且會評估這期間收到的所有反饋。

  看起來,萊斯特大學的數學系暫時是保住了。

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