新冠病毒引起的嗅覺和味覺失靈是怎麼回事?
2021年01月21日09:46

  來源:Nature自然科研

  原文作者:Michael Marshall

  新冠疫情初期,許多感染者都出現了嗅覺失靈,有些人甚至都沒有其他症狀。研究人員還發現,感染者可能會喪失味覺,或是無法感知辣味等化學刺激產生的感覺——這種感覺也被稱為“化學知覺”(chemesthesis)。

  近一年後,一些人還是沒有恢復這些感覺,而對於已經恢復的一部分人來說,他們聞到的氣味發生了變化:本來好聞的氣味變得難聞了。對於這種或將長期存在的衰弱性現象,《自然》回答了其背後的科學問題。

對於喪失嗅覺的COVID-19康復者來說,一個治療方法是“嗅覺訓練”,讓他們重新學習指定的氣味,比如玫瑰和檸檬的氣味。來源:Christine E。 Kelly
對於喪失嗅覺的COVID-19康復者來說,一個治療方法是“嗅覺訓練”,讓他們重新學習指定的氣味,比如玫瑰和檸檬的氣味。來源:Christine E。 Kelly

  有多少COVID-19患者嗅覺失靈了?

  雖然具體比例因研究而異,但大部分研究都顯示,嗅覺喪失屬於感染後的常見症狀。

  去年6月發表的一篇綜述整合了8438位COVID-19患者的數據,發現41%的人報告了嗅覺喪失的症狀。去年8月發表的另一項研究中,伊朗基礎科學研究院研究員Shima T。 Moein帶領的團隊對100位COVID-19患者進行了一次嗅覺鑒定測試,要求測試者聞好氣味後在多選題中選出答案。結果發現,96%的測試者有某種程度的嗅覺障礙,18%的人完全喪失了嗅覺。

  “大部分情況下,這些患者會說他們的嗅覺是突然消失的。”這也提示該症狀與COVID-19相關,Moein說。很多時候,嗅覺障礙是COVID-19患者報告的唯一症狀,說明這種現像有別於病毒導致的鼻塞。

  一些研究人員表示,嗅覺失靈應作為COVID-19的一個診斷標準。去年10月發表的一項研究發現,相比政府監測的其他指標,如醫院急診量,自報告的嗅覺或味覺變化反而能更好地揭示感染的傳播情況。

  COVID-19患者為何會對氣味不再敏感?

  雖然這背後的機製尚未完全釐清,但當前的共識是,如果新冠病毒感染了鼻內支援神經元的細胞,嗅覺便會消失。

  當研究人員最早將嗅覺喪失作為COVID-19的症狀時,他們曾擔心新冠病毒感染的是鼻內的氣味感知神經元,這些神經元會將信號傳遞給大腦的嗅球,造成病毒對大腦長驅直入。不過,對曾感染COVID-19患者進行的遺體解剖研究顯示,新冠病毒很少進入大腦。

  哈佛大學的神經生物學家Sandeep Robert Datta領導的團隊反而發現,病毒感染的可能是鼻內支援感覺神經元的細胞——也稱為支援細胞(sustentacular cell)。

  Datta和他的同事之所以把目光放在支援細胞上,是因為新冠病毒的攻擊依賴細胞表面的ACE2受體——支援細胞有很多這種受體,嗅球感覺神經元卻沒有。這提示新冠病毒感染了支援細胞,從而讓神經元易受攻擊、營養不足。

  當然,COVID-19也可能通過其他方式導致嗅覺喪失。一個意大利團隊的研究發現,在嗅覺和味覺喪失的同時,血液中炎症信號分子白介素-6的水平也會增加。去年12月發表的一項遺體解剖研究表明,曾感染COVID-19患者的嗅球中有明顯的炎症跡象,如血管滲漏。

  雖然研究人員對嗅覺相關機製有一定的認識,但他們並不清楚新冠病毒是如何影響味覺和化學知覺的。“據我所知,沒有誰能很好地解釋這個問題。”美國賓夕法尼亞州立大學食品科學教授John Hayes說。Hayes正在研究COVID-19對化學知覺的影響。味覺和化學知覺明顯有別於嗅覺,雖然這三種感覺結合起來,能讓我們領略某樣食物或飲料的“風味”。味覺主要依賴舌頭上的味覺受體,而化學知覺依賴感覺神經的離子通道等其他機製——關於它們如何響應COVID-19的研究其實並不多。

  受損的感覺最快要多久才能恢復?

  對大多數人來說,嗅覺、味覺和化學知覺幾週內就能恢復。去年7月發表的一項研究指出,72%的出現嗅球障礙的COVID-19患者稱自己在一個月後恢復了嗅覺,這一比例在有味覺障礙的人群中是84%。Claire Hopkins是倫敦蓋伊和聖托馬斯醫院的一名耳鼻喉醫生,她和同事也發現這些感覺的恢復速度很快——他們對202名患者進行了一個月的隨訪,49%的人報告自己在此期間完全恢復了,另有41%的人報告症狀改善了。

  但對某些人來說,這些症狀就嚴重多了。一些知覺沒能馬上恢復的人需要很長時間才能慢慢好起來——這可能會有嚴重後果,Hopkins說。當嗅覺一點點恢復時,氣味通常會很難聞,或是和記憶中的氣味不同,這種現象也叫嗅覺倒錯(parosmia)。一些人會覺得“所有東西都聞起來發臭”,Hopkins說,這種現象可以持續好幾個月。這或許是由於嗅球感覺神經元在恢復過程中需要重新連接,她說。

  還有患者一連幾個月都沒嗅覺,這背後的原因還不清楚。但Hopkins認為,如果發生這種情況,可能說明新冠病毒感染已經殺死了嗅球感覺神經元。

  永久性失去嗅覺有哪些影響?

  雖然對喪失嗅覺的研究並不如喪失視覺和聽覺這類感覺來得充分,但研究人員認為後果不容輕視。

  一個影響是患者更容易發生食物中毒和失火等危險事件。比方說,嗅覺失靈的患者不太容易聞得出食物變質和煙霧的味道。2014年的一項研究發現,喪失嗅覺的患者發生危險事件的概率是有嗅覺正常人的2倍,這些危險事件包括食用變質食物。

  其他的影響較難量化。“大多數人沒有意識到嗅覺在生活中多麼重要——直到失去嗅覺時才深有體會。”Moein說。嚐不出食物的味道肯定是一大損失,但其他感覺也很重要。Hayes說,如果父母不能通過“新生兒氣味”與他們的孩子建立紐帶,這種感覺是很失落的。Moein說,有研究顯示嗅覺與抑鬱相關,但其中的生物學機製尚不明確。

  有恢復這些感覺的治療手段嗎?

  研究不充分意味著治療手段很少。但有一個辦法是嗅覺訓練,讓人們定期去聞指定氣味,重新學習這些氣味。Hopkins正在與英國的AbScent慈善機構合作,讓公眾更多地瞭解這種訓練。疫情前就有證據顯示,這種方法能改善某些嗅覺障礙患者的嗅覺功能,但對一些人好像沒用。

  至於這方面的藥物就更少了,Hopkins說。根據Hopkins團隊開展的初步臨床試驗,在COVID-19感染的早期,嗅覺喪失可能主要源於鼻細胞炎症,這時可以使用類固醇。

  美國維珍尼亞聯邦大學的Richard Costanzo和Daniel Coelho正在開展這方面的長期研究,他們正在開發一種嗅球植入體,這種嵌入鼻子的植入體能感知有氣味的化學物質,並將電信號傳到大腦。不過,Coelho認為這種植入體距離臨床應用還有“很多年”,而且最重要的問題是,這種植入物應該激活哪部分腦區?他說,“研究人員還有一些科學問題需要搞明白。”

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