亞馬遜與Apple拋棄英特爾芯片 機算行業話語權或將轉移
2020年12月03日09:03

  據報導,過去將近10年間,眾多芯片技術支援者們都立誓要撼動計算機市場,芯片為現在人手一部的智能手機提供著最重要的計算能力。但是在大多數情況下,這些喊著要改變市場的人,都並未取得明顯的進展。

  而如今,情況終於迎來了改變,計算行業的龍頭企業遇到了挑戰,話語權似乎即將轉移。

  而推動這一改變的,是兩家科技巨頭:Apple以及亞馬遜,目前兩家公司都在降低各自對英格爾芯片技術的依賴。而長期以來,英特爾的芯片技術一直主導著大多數個人電腦和大型服務器系統。在放棄英特爾芯片之後,Apple和亞馬遜開始越來越多地使用自己研發的芯片,這些芯片使用的是英國企業Arm的技術,該公司將自己的智能手機和其他消費類產品的芯片技術授權給其他企業使用。

  上個月,Apple發佈了最新款的Mac電腦,新產品首次使用了該公司自己開發的基於Arm技術的芯片,向芯片行業長期以來的霸主英特爾開了一炮。今年6月,亞馬遜的雲計算業務也開始宣傳新的計算服務,該服務使用的同樣是亞馬遜自己研發的基於Arm的芯片,亞馬遜對客戶表示,該服務比基於英特爾芯片的產品計算速度快,而且價格比後者便宜五分之一。

  週二,亞馬遜針對企業用戶發佈了另一個基於相同芯片的計算服務,該公司還分享了在6月份推出新服務後,用戶所獲得的收益,例如即時消息應用Snapchat的開發商Snap。亞馬遜還補充說,作為兩家公司擴大合作關係的一部分,Twitter也計劃開始時候用這項技術。

  亞馬遜網絡服務(AWS)計算基礎設施負責人彼特·德桑蒂斯(Peter DeSantis)表示:“客戶規模越大,他們就越興奮。”

  Apple和亞馬遜的做法,在總價值達到4000億美元的半導體行業內引發了連鎖反應。兩家公司的舉動說明,芯片行業的關鍵決策,未來可能會越來越多地從長期以來掌握權力的芯片供應商手中,轉移到擁有資源的芯片使用企業身上,後者將自己製造芯片。對於計算機用戶來說,這種變革可能會帶來更多的技術選擇,更快的計算速度,以及更低的價格。

  Arm芯片大型供應商高通公司高級副總裁凱斯·克雷辛(Keith Kressin)表示:“每個人都覺得,哇,Apple全力自研芯片了,亞馬遜和其他公司也加入了。”

  上世紀90年代中,英特爾主導了整個計算領域,成為個人電腦處理器的最大供應商,後來該公司又借助其大批量生產的優勢,為服務器製造價格較低的芯片。但是2007年,智能手機大受歡迎的時候,該公司並未開始為智能手機生產芯片。

  再來看看Arm,這家成立30年的企業,為市場提供了一種新的芯片技術,與英特熱芯片相比,Arm芯片耗電量更少。這種耗電量差異吸引了高通等手機芯片製造商,更省電意味著手機在充滿電的情況下可以使用一整天,而不需要用戶每隔幾個小時就充一次電。

  過去10年中,一些Arm技術的支援者認為,這種技術不僅可以用在手機芯片上,還可以用在其他領域。博通和高通等公司開始為數據中心設計基於Arm技術的芯片,以降低英特爾芯片處理器不斷上漲的電費。但是後來,他們放棄了這個計劃,因為處理器客戶要求獲得更高的計算速度。

  在PC領域,微軟也曾嚐試過Arm架構,但是收效甚微。市場研究人員表示,雖然微軟已經與高通合作,推出了基於Arm架構芯片的Windows系統,以及使用了該系統的筆記本電腦,但是產品的銷量卻並不好,主要原因是缺少為Arm版Windows系統開發的軟件程式。

  之後,Apple也轉投Arm陣營。該公司設計了基於Arm的手機和平板電腦芯片,今年6月,他們宣佈其Mac電腦產品也將逐步放棄自2005年以來一直使用的英特爾芯片。Apple Watch示,他們為Mac電腦設計的第一款芯片M1的性能,是同類英特爾芯片的兩倍,而功耗卻只有英特爾芯片的四分之一。Apple公司負責硬件技術的高級副總裁強尼·斯陸吉(Johny Srouji)表示:“每一台配備M1芯片的Mac都將轉變為與此前相比完全不同級別的產品。”

  英特爾表示,自己不應該被放棄。當前該公司依然在生產速度更快的x86芯片,而許多客戶也不想重寫在x86芯片上運行的軟件。

  英特爾企業副總裁麗莎·斯皮爾曼(Lisa Spelman)表示:“英特爾的工作基於超過20年的x86生態系統之上。我們能夠確保軟件的兼容性和高性能,這些都是消費者和數據中心客戶的重要要求。”

  在部分工作中,亞馬遜也將擴大對英特爾芯片的使用。週二,亞馬遜宣佈了這個計劃,在其數據中心內使用配備了英特爾芯片的Mac mini計算機,從而幫助程式員在不使用Apple硬件的情況下,為蘋果係統開發軟件。

  但是Arm公司主要產品集團總裁雷內·哈斯(Rene Haas)表示,Arm在計算方面的競爭力正在變得越來越強。他表示,Arm公司已經做出了關鍵性的改變,從而提升每個處理器核心的計算性能。

  來自亞馬遜的德桑蒂斯表示,大量相對簡單的內核和特殊用途的電路,也可以為複雜的雲計算提供更好的支援。他表示,該公司基於Arm技術開發的Graviton2擁有64個這樣的核心,而英特爾服務器芯片上,使用的是24個更強大的核心。這樣的結構有助於芯片執行同時完成的計算任務,例如同時向多人提供網頁。

  Ampere是一家位於美國加利福尼亞州聖克拉拉的芯片初創企業,該公司已經開發出了擁有80個內核的Arm服務器芯片,而且他們預計將在明年發佈128核芯片。該公司首席執行官雷尼·詹姆斯(Renée James)表示,其客戶和投資方包括軟甲巨頭甲骨文公司,後者計劃推出基於Ampere芯片的雲計算服務。詹姆斯表示:“亞馬遜對於Arm技術是認真的,他們的競爭對手也將競相效仿。”

  Nuvia是另一家推廣基於Arm技術芯片的初創企業,該公司CEO傑拉德·威廉姆斯三世(Gerard Williams III)表示,由於英特爾在推動製造創新方面失去了領先地位,無法讓他們的芯片以更低的價格完成更多任務,因此Arm的支援者從中獲得了好處。台積電和Samsung電子等芯片製造商,現在可以在每個芯片上封裝更多的功能,這意味著Arm芯片的設計者可以獲得速度優勢。

  這個變化正在多種計算形式中顯現出來。在筆記本電腦方面,研究機構Gartner預測,Apple公司最新的Mac和競爭對手的反應,將推動基於Arm芯片的PC在2024年的市場占有率上升到13.5%,當前其市場占有率只有1.1%。

  Chromebook也開始越來越多地使用Arm芯片,Chromebook是一種專門為互聯網使用而量身定做的輕量化、低價格便攜式筆記本電腦。IDC的數據顯示,這種基於GoogleChrome軟件的Arm筆記本,在第三季度中的出貨量佔比大約為11%,與一年前的4%相比獲得了明顯的提升。

  當前軟件適配性依然是最大的問號,因為大多數受歡迎的軟件都是基於英特爾的系統設計的。但是軟件開發者已經嗅到了改變的味道,像Adobe這樣的軟件開發商,已經開始適配基於Arm芯片的Mac和Windows筆記本電腦。目前,Apple和微軟都已經開發了相關技術,幫助用戶在Arm芯片電腦上運行現有軟件程式。

  一些亞馬遜Arm計算服務的客戶表示,他們發現,Arm計算服務比此前基於英特爾芯片的服務速度更快,而且價格更便宜。SmugMug運營著照片網站和更知名的服務Flickr,該公司CEO唐·麥克阿斯齊爾(Don MacAskill)表示,例如搜索數十億張圖片這樣的計算工作,使用新服務時,所用的時間比使用英特爾芯片的亞馬遜服務快了10%到20%。他還表示,SmugMug已經節省了38%的計算成本。

  他說道:“這是很大一筆資金。這種成本節省幅度非常明顯。”

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