發現丙肝病毒助研新藥 英美三傑共享醫學諾獎
2020年10月06日03:00
瑞典諾獎委員周一舉行記者會,宣布醫學獎得主為(左起)阿爾特、霍頓及賴斯。

【星島日報報道】瑞典卡羅琳醫學院昨日宣布,今年諾貝爾醫學獎授予三位「病毒獵手」,即美國科學家阿爾特、賴斯和英國科學家霍頓,表彰他們發現丙型肝炎病毒,為研發治療藥物鋪平道路,挽救數百萬人的生命。

評審委員會說,獲獎者在與血源性肝炎的鬥爭中作出了「決定性貢獻」,而血源性肝炎是可能導致肝硬化和肝癌的全球重大健康問題。他們的開創性發現是鑑定出一種新型病毒,即丙型肝炎病毒,並使血液檢測和研發抗病毒新藥成為可能,挽救了數百萬人的生命。三人中,阿爾特(Harvey Alter)最早確認一種未知病毒會導致「非甲型非乙型」的慢性肝炎。霍頓(Michael Houghton)用新方法分離出這種病毒的基因組,隨後把病毒命名為丙型肝炎病毒。賴斯(Charles Rice)證明丙肝病毒自身即可導致慢性肝炎,而不需要其他病原體「助力」。八十五歲的阿爾特在與委員會的通話中表示,看到這麼多人因此而被治愈(丙型肝炎)非常驚喜。

早在上世紀四十年代,科學家就發現了甲型肝炎,主要是通過被污染的水或食物傳播,病情較為急性。六十年代,美國科學家布隆伯格發現乙型肝炎病毒會導致一種血源性肝炎,因此獲得一九七六年諾貝爾醫學獎。但是,病毒性肝炎的病原體研究似乎還有一塊「缺失的拼圖」。當時,阿爾特正研究經輸血感染肝炎的病人,他有了新發現:排除了甲肝病毒和乙肝病毒感染後,仍有大量肝炎病例存在。

阿爾特和同事進一步研究發現,這些肝炎患者可以把疾病傳染給黑猩猩,他們定義這種慢性病毒性肝炎為「非甲型非乙型」肝炎。接下來,明確鑑定出這種新型肝炎病毒至關重要。科學家為此努力了十年,直至霍頓通過對感染者血清抗體的分析成功確認了新型病毒的存在。霍頓和同事發現,這是一種新型的核糖核酸(RNA)病毒。賴斯的貢獻則在於回答另一個重要問題:僅病毒本身就能引發肝炎嗎?利用基因工程技術,賴斯製造了包含這一未知區域的丙肝病毒RNA變異體,並將其注射到黑猩猩肝臟中。隨後,黑猩猩血液中檢測出病毒,其病理變化也與人類慢性肝炎患者相似。

評獎委員會說,得益於三人的發現,如今已可以通過高靈敏度血液檢測發現丙肝病毒,消除了許多地方的「輸血後肝炎」。他們的發現還加速了抗丙肝病毒藥物研發,並在人類歷史上首次治愈了丙肝,為在全世界人口中根除這種慢性肝炎帶來希望。

阿爾特現職美國國立衞生研究院。霍頓出生於英國,目前任教加拿大阿爾伯塔大學。賴斯一九五二年生於加州,目前任教於紐約洛克菲勒大學。三人將分享一千萬瑞典克朗(約八百七十二萬港元)獎金(今年獎金增加一百萬瑞典克朗)。

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