貨幣的歷史演進:對貨幣本質的探討
2020年04月12日21:18

原標題:貨幣的歷史演進:對貨幣本質的探討

貨幣不是金屬,而是一種記名信託。無論是以白銀或者泥版作為貨幣,還是紙幣,或出現在液晶顯示器上的虛擬貨幣,都沒有多大的問題。從馬爾代夫的貝殼到太平洋雅普島圓盤巨石,什麼都可以充當貨幣。現在看來,在這個電子時代,沒有任何東西不可以充當貨幣。

——尼爾·弗格森,歷史學家,《貨幣崛起:金融如何影響世界歷史》

《貨幣崛起:金融如何影響世界歷史》,作者:尼爾·弗格森,譯者:高誠,中信出版社2012年7月出版。

傳統經濟學教科書對貨幣的歷史演變往往總結為:實物貨幣(如牛、羊、貝殼等普通商品)——金屬貨幣(如金、銀、銅等貴金屬)——信用貨幣。其中,前兩類貨幣為古典經濟學家和新古典經濟學家所描述的商品貨幣(commodity theory of money)。傳統經濟學理論通常以貨幣的職能來定義貨幣。貨幣被認為具有四大職能:交換媒介、價值尺度、支付手段和價值貯藏手段。然而,貨幣的本質卻鮮有提及。本文認為

貨幣的本質是兩部門之間的債務關係,簡單來講,貨幣即債務

。在現代銀行體系中,商業銀行負債端的存款即為貨幣,其本質體現為銀行部門和私人部門間的債務關係。本文從歷史的視角梳理貨幣的演進過程,認為

貨幣的本質從未改變,貨幣從來就是債務

。從這個角度來講,商品貨幣僅為貨幣的載體,其從未體現貨幣的本質。

第一階段:無貿易經濟

在自給自足的經濟體中,每個人僅消費他所生產的產品,無貿易發生。如農夫理查德僅消費Apple,漁夫詹姆斯僅消費魚。此經濟環境中並無貨幣。

第二階段:貿易經濟

現實中,不同的人想要消費不同的產品並且在不同的時間點。如農夫理查德想消費魚,漁夫詹姆斯想消費Apple,這促使了貿易的發生,魚和Apple的實物交換可以解決這一問題。然而這種物物交換有一個嚴苛的前提假設:交易雙方在

同一時間

需求兩類商品並進行交換。實際上,這種同一時間發生的交換或許是偶然的,假如農產品的收穫季節為夏季,漁產品的收穫季節為冬季,在夏季,漁夫想消費Apple,但他卻沒有足夠的魚來交換,這阻礙了貿易的進行。如何實現跨越時間的交易?

貨幣的出現巧妙地解決了這一難題。在夏季,農夫理查德可以先把Apple給漁夫詹姆斯,並要求詹姆斯開具一定數量的魚的債務憑證,到了冬季,理查德可以拿著之前詹姆斯開具的憑證取魚。

這一債務憑證即為貨幣,它體現了農夫與漁夫的債務關係

,至於這一債務憑證的載體(如石板,羽毛,貝殼)似乎並不重要。

第三階段:政府信用貨幣

隨著生產力的發展,不同的人生產不同的產品,不同的產品之間要進行交換。假設經濟體中有n個人,每個人生產1種產品,即共n種產品,貿易的順利進行則需要n種貨幣。也就是說,每一個人可針對自己生產的產品開具債務憑證,實現跨時間的交易。然而,多種貨幣的存在大大阻礙了交易的效率,

更為重要的是,這依賴於每一個人之間互相信任

,否則,私人信用貨幣便無法得到公共認可,進而無法流通。這種複雜的私人貨幣體系顯然是難以持續的。經濟學家明斯基說過:“任何人均可以創造貨幣,問題是使得貨幣受到認可。”

生產和交易的迅速發展增加了經濟個體對統一貨幣(即普遍接受的債務憑證)的需求,經濟主體需要更一般性的債務,這促使了政府信用貨幣的產生。由於政府相對於私人具有強公信力,信任問題也得以解決。取決於時代的技術水平,政府信用貨幣在歷史上採用過鑄幣、紙幣等。然而,貨幣的載體或許變化,其作為債務憑證的本質卻並未改變。

在政府信用貨幣階段,貨幣的本質體現為政府與私人個體的債務關係

,貨幣即政府對私人部門的債務。政府在這裏扮演著

“最終債務人”

的角色。值得一提的是,最終債務人還應當與私人部門具有債權關係,否則最終的債務關係不能結清。由於政府具有徵稅權(即政府對私人部門的債權),政府成為天然的最終債權人,從而成為信用貨幣的發行人。此外,政府允許私人部門用信用貨幣繳稅,這也保證了貨幣的流通。至此,貨幣的天性得以釋放,生產貿易得以促進。

第四階段:銀行信用貨幣

工業革命的爆發導致生產大幅增加,與之而來的是貿易和借貸的活躍。在“金本位”製下,政府創造的貨幣數量越來越難以滿足經濟活動的需求。同時,更多的貨幣意味著政府承擔更多的債務,戰爭的頻發也使得政府深陷財務問題。這為新的貨幣體系孕育了土壤,銀行信用貨幣得以形成。

如筆者在《你不知道的“銀行學”:關於貨幣與銀行的兩大誤解》(2019-11-05,澎湃商學院)一文中所描述,現代經濟中銀行信用貨幣(即存款貨幣)為主要貨幣形式。例如,在英國,銀行存款貨幣(電子貨幣)占流通貨幣總量的97%,而中央銀行發行的紙幣和硬幣僅占3%。對比政府信用貨幣,銀行信用貨幣還具有以下優點:1)

銀行通過貸款創造存款

,直接組織生產活動;2)銀行的貨幣創造過程相對獨立於政府,短期內可創造大量貨幣,有效解決了“錢荒”問題,進一步釋放了貨幣的天性。此階段的

銀行信用貨幣的本質為銀行部門與私人部門之間的債務

。此外,由於政府允許個體用銀行存款繳稅,這意味著政府對銀行信用貨幣進行“背書”,掃清了存款貨幣流動性的障礙。

結語

正確理解貨幣是研究各種金融現象的基礎。長期以來,經典經濟學教科書強調對貨幣職能的研究,而忽視對貨幣本質的探討。本文從歷史的視角分階段描述貨幣的演變過程,認為雖然不同階段貨幣的載體不同,但

貨幣作為兩部門間債務憑證的實質從未改變

。貨幣即信用,其體現了債務人和債權人的社會關係。從這個角度來看,商品貨幣理論並未深刻地理解貨幣。

(作者賈鵬飛為南京大學商學院經濟系教師)

(本文來自澎湃新聞,更多原創資訊請下載“澎湃新聞”APP)

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