從軟銀到Sony,為什麼日本熱衷投AI?
2019年07月07日13:27

  作者 I 王曉

  報導 I 投資界PEdaily

  日本人對投資AI有情節。在AI上跌了許多跟頭的Sony,依舊把自己的未來押注在這個賽道上。

  近日,Sony宣佈將與大和證券集團共同成立一個目標規模為200億日元(約12.78億人民幣)的創新增長基金(IGV),專門投資包括人工智能、機器人以及金融科技等創新科技企業。

  需要指出的是,這是Sony時隔4年成立的第二支投向人工智能的基金。

  事實上,日本人從來不掩飾他們在AI領域的野心。孫正義說過,只有一件事讓他投資了1000億美元,就是AI。在他看來,AI將會引爆下一次技術大爆炸。隨著平井一夫時代的落幕,Sony正試圖抓住AI這棵救命稻草。

  從軟銀到Sony,日本AI投資火熱

  IGV的成立,說明Sony正不斷加碼在人工智能領域的投資。

  事實上,早在2016年7月,Sony就成立了“Sony創新基金”(Sony Innovation Fund),面向開展 AI 及機器人研發的企業進行投資,資金規模為100億日元(約合9000萬美元)。

  過去三年,該基金已經投資了包括AirMap、Verity和Fotokite在內的40多家創企,隨著基金的成立與發展,其目標將進一步擴大針對創業公司的投資活動。

  這次成立的IGV是Sony投向AI的第二支人工智能基金。該基金投資期間預定為10年左右,將向機器人、人工智能(AI)和金融科技等的新興企業各投資數億-數十億日元。投資對象不僅限於日本國內,還覆蓋Sony的歐美基地選定的海外企業。

  這支基金背後的LP陣容十分豪華。據媒體報導,三井住友銀行(Sumitomo Mitsui Banking Corporation)和大阪工商信用合作社(Osaka Shoko Shinkin bank)等金融機構,三菱UFJ金融集團有限公司(Mitsubishi UFJ Lease & Finance Company Limited)等實體以及經營大學的教育機構,已簽署了有限合夥人協議,成為該基金的有限責任股東。

  耐人尋味的是,日本投資界似乎正在掀起一股AI熱潮。

  就在不久前彭博社報導,軟銀集團旗下早期風險投資部門Deepcore將設立第二支投資基金,致力於挖掘人工智能(AI)領域有前途的初創企業,募資規模將超5500萬美元。

  SonyAI大計,從一隻狗開始

  早在1999年,Sony就開始佈局人工智能,第一款主打產品是一隻名為Aibo,能行走、打滾的機器狗。Aibo全稱是Artificial Intelligence Robot, 即人工智能機器人的意思,在日語中意為“夥伴”。

  Aibo剛問世時,2000美元的售價堪稱天價,但仍獲得了一批忠實擁躉。2006年,因業績不佳,Aibo停產,共計賣出15萬台。2014年,售後服務停止。這批死忠用戶購買的Aibo們正式“死亡”。當時,有粉絲們自發為“死去”的Aibo舉辦喪禮,請寺院僧侶誦經祈福,超渡它們的“靈魂”。

  曾引發全球轟動的SonyAibo機器狗就這樣銷聲匿跡了。2003年Sony推出了人形機器人QRIO,同樣於2006年停止生產。

  此後,Sony在人工智能領域一下沉寂了近十年。

  2016年,經曆了三年多的內部轉型變革之後,Sony宣佈要再次發力人工智能。而這一計劃從其投資美國一家創業公司開始。

  這家公司名為Cogitai,是一家專注於下一代技術的AI創業公司,致力於賦予智能機器主觀進化的能力。Sony宣佈將與Cogitai共同開發AI新技術,力爭三年以內將新技術實現成果轉化,讓人工智能通過與真實世界的交互作用實現不斷的自主學習。

  Aibo機器人的重新問世,則徹底說明Sony要在人工智能領域大幹一番了。

  2017年,Aibo機器人滿血複活。Sony十年之後推出的升級版Aibo裝備了一系列的傳感器、鏡頭、麥克風和網絡連接,另外新的Aibo大腦中還加入了機器學習及自主識別,會越來越聰明。價格也相對親民,在日本,新Aibo售價約1800美元(約合人民幣12000元)。

  Sony前首席執行官平井一夫在新聞發佈會上稱:“在2006年停止這一項目是一個艱難的決定,但是我們並未停止人工智能和機器人的研究。我在1年半前要求我的工程師們研發Aibo,因為我非常確信能夠與人類建立和諧關係的機器人將幫助Sony實現自己的目標。”

  彼時硝煙正濃的人工智能戰場上,Google、亞馬遜等科技巨頭已經打得不可開交,慢了幾拍的Sony終於坐不住了。

  牽手死對頭,Sony拚了

  Aibo是Sony目前在AI領域的亮點產品之一,但卻不是全部。

  6月18日,Sony宣佈,現任董事長平井一夫(Kazuo Hirai)將在正式退休。拿到接力棒的吉田憲一郎正開始一場新的變革,擺在他面前的第一道檻兒就是,如何拯救一蹶不振的Sony手機事業部。

  就在平井一夫宣佈退休的同一天,3月28日,Sony宣佈將關閉北京工廠,這家1995年投產的北京工廠是Sony在中國唯一的智能手機工廠。

  根據日經新聞報導,Sony將在2020年3月前將其智能手機業務的4000名員工裁掉一半。其中一些在日本的員工將被重新分配,而歐洲和中國的員工將直接裁掉。

  這並不意味著Sony將放棄手機業務。Sony發言人稱,Sony將把生產轉移至泰國的工廠,將繼續把部分生產外包給合同製造商,目標是在2020年4月開始的會計年度將成本減半並實現智能手機業務的扭虧為盈。

  平井一夫時代結束,Sony迎來新的歷史節點,AI或許是Sony的最後一個救命稻草。吉田憲一郎曾明確表示,“AI將成為Sony未來三年的發展戰略之一”。

  一向以嚴控成本聞名的Sony在人工智能上狠砸重金。

  據《朝日新聞》網站報導,日本Sony公司近日提高了新員工的首月工資。據悉,為吸引人才,在人工智能領域(AI)開發新的服務,Sony將根據個人能力,提高部分研究生學曆新員工的工資標準。調整後,新員工年工資最高將達到730萬日元(約合人民幣46.6萬元),與現在的560萬日元(約合人民幣35.7萬元)相比增長了約三成。

  為了發展AI,Sony甚至不惜和死對頭微軟合作。2019年5月,Sony和微軟在共同宣佈,兩家公司將會達成戰略合作,並就雲技術及AI技術領域發展及創新問題進行交流。

  據悉,除了在雲遊戲上的合作,微軟還將把自家 AI 平台和工具整合進Sony的消費產品中。另外,雙方還有針對企業用戶的合作,微軟和Sony將合作開發全新的智能圖像傳感器解決方案,前者提供 Azure AI 技術,後者在半導體方面有豐富的技術經驗。Sony能否借AI獲得新生,我們拭目以待。

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