甩不掉的低通脹促使美聯儲檢討政策框架
2019年06月04日11:46

  1969年末,美國的失業率為3.5%,消費物價以6%左右的速度上漲,服裝和房屋等商品的價格漲勢甚至更猛。

 資料圖片:2019年3月11日,美國紐約,消費者在梅西百貨購物。REUTERS/Brendan McDermid
資料圖片:2019年3月11日,美國紐約,消費者在梅西百貨購物。REUTERS/Brendan McDermid

  今天的失業率為3.6%,和大約半個世紀前幾乎一樣,但物價上漲速度卻怎麼也提不起來。

  當時住房成本的年漲幅約為9%,而現在只有3.4%。服裝價格在1969年末同比上漲超過6%,今年4月則同比下滑近3%,是大約16年來最大同比降幅。

  總體而言,以消費者物價指數(CPI)衡量,如今美國物價的同比上漲速度穩守在2%。若以美國聯邦儲備委員會(美聯儲)首選的指標評估,通脹率更是只有1.6%。

  這是個大問題。

  目前,缺乏物價壓力使得美聯儲政策製定者可以保持利率不變,以保護經濟增長,而不必擔心會引發通脹失控。

  但這令外界更加懷疑美聯儲是否有能力將通脹率提升到2%的目標水準。美聯儲表示,通脹率需要達到這個水平,以便在未來發生經濟下行時防止出現抑製經濟增長的通縮。

  反複未能達到2%的通脹目標,是美聯儲目前正在對其運行框架進行一年評估的主要原因,它希望找到實現充分就業和物價穩定的最佳方式。

  關鍵在於,通脹對火熱的就業市場反應溫和,顛覆了傳統的經濟思維:超低失業率勢必迫使急需勞工的企業提高工資,這樣家庭就會有更多的錢用於花費,然後就會推高他們想要購買的物品的價格。

  “我們想知道,在失業率如此之低的情況下,為何通脹沒有以可持續的方式達到我們的目標,”舊金山聯邦儲備銀行總裁戴利(Mary Daly)上個月在達拉斯表示。“我認為,除非弄清楚這些模型之間的關係,否則不會成為一個有效的政策製定者。”

  目光投向失業率以外的因素

  戴利與其他決策者的解釋,把所有因素都想到了。

  其中包括手機套餐與服裝價格的一次性大幅下降;對經濟增長構成長期拖累的美國人口老化;工會的衰落,以及為會員爭取較大加薪幅度的能力減弱。

  決策者也提到美聯儲以往在遏製高通脹方面所取得的成功,讓民眾與企業較不擔心未來通脹,即使是在就業市場表現強勁的時候。如此溫和的通脹預期,意味著消費者目前並不擔心物價稍後將會上漲,購物的緊迫感並不十分強烈,這使得物價受到壓製。

  另外,決策者逐漸注意到全球化與科技所帶來的改變。亞馬遜(Amazon.com)與Alphabet旗下的Google讓人們能以最佳價格輕鬆地在網上購物,剝奪了企業以往所享有的定價權。人工智能可以提高生產率,但也消滅了一些工作崗位,進而箝制了薪資漲幅。

  這一切有著一個共同的主題:無論是什麼在驅動通脹,都比只是歸因於失業水準複雜得多。

  “我經常思索著一個問題,那就是這些結構性變化發生的方式,究竟與我們從以往舊有的曆史關係和模型所得知的有多少不同?它們沒有映射出經濟和世界真實運行的情況,”亞特蘭大聯邦儲備銀行總裁博斯蒂克(Raphael Bostic)上月說。

  他舉例說,為了瞭解科技是如何影響通脹,決策者需要的不僅僅是一種模型。“事實上我們必須更大膽、更多地與人們交流……(去詢問)這和六個月前、12個月前、24個月前的情況一樣嗎--你的成本架構是否隨著科技改變而起了變化?”

  美聯儲的任何新政策策略可能都得認可,聯儲掌控不了那些令通脹低迷不振的因素。

  美聯儲理事佈雷納德近來提出了一個適時鼓勵通脹高出目標的想法,清楚表明物價普漲時,美聯儲將不會升息。

  令通脹討論更加複雜的是,大家甚至對於什麼才是衡量通脹的最佳指標都沒達成共識。

  美國最常用的通脹指標消費者物價指數(CPI)年升幅在2%左右。

  但美聯儲2%的通脹率目標是和個人消費支出(PCE)物價指數掛鉤的。該指數跟蹤的商品和服務籃子和CPI有些不同,往往會比CPI升幅低0.5個百分點。

  但由於該指數中的食品和能源價格大幅波動可能掩蓋基本趨勢,美聯儲因此依賴剔除食品和能源價格的核心PCE物價指數。4月核心PCE物價指數較上年同期上升1.6%。

  達拉斯聯儲經濟學家的觀點近來得到美聯儲主席鮑威爾和美聯儲其他重要決策官員的認可,認為達拉斯聯儲的指標去除了每月中價格漲跌過大的項目,因此能最好地反映通脹軌跡。最近幾個月達拉斯聯儲截尾均值PCE物價指數持穩於2%附近。

  不過,儘管失業率處於低位,但不管用哪個具體指標,通脹率都遠低於以前,這令美聯儲決策官員感到擔憂。

  “人們開始說,閣下,如果在經濟表現較好的時候,你都不能實現2%的通脹率,那麼在經濟衰退時,我們或許將面臨一些通縮挑戰,”達拉斯聯邦儲備銀行總裁柯普朗(Robert Steven Kaplan)上月在德州布朗斯維爾說,“我們希望達到2%。”(完)

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