十年驚人對比的背後:波士頓動力的機器人帝國野心
2019年04月18日16:37

Google的機器人能導航,還能自主移動;亞馬遜的機器人已在無人倉庫里繁忙勞作;在德州奧斯汀的 Briggo咖啡館內,機器人則取代了咖啡師,為客人調製著一杯杯精品咖啡。

全球正在經曆一波機器人發展浪潮。不過,一說到機器人界的網紅,最引人注目的還是波士頓動力。作為 “智能機器人”領域的明星公司,波士頓動力的一舉一動都受到人們的關注。

和已經在工廠大量投入使用的工業機器人不同,波士頓動力一直致力於打造仿生機器人。仿生機器人研發難度極高,波士頓動力花了整整十年,才讓第一代笨拙不堪機器人蛻變成如今如今靈巧奪目的網紅機器狗。

最近,SpotMini又get了跳舞、拉卡車等新技能,給大家帶來了更多的驚喜與樂趣。

波士頓動力的機器人進化史

2008年,最早曝光的波士頓動力機器人BigDog,正是如今網紅機器狗SpotMini的前身。

第一代BigDog四腳著地足有一人高,由燃油發動機驅動,跑起來踉踉蹌蹌,並伴隨著巨大的機器噪音。

之後,經過2016年這一至關重要的一年,BigDog終於卸下笨重的機械裝備,正式蛻變為我們熟悉的網紅“小狗”SpotMini。

又過了一年多,SpotMini換了一身黃色的新衣服,縮短了脖子,此時的SpotMini已經從一隻笨重的機械狗蛻變成了一隻活潑可愛的“黃色小狗”,似乎已經準備好進入人類的世界。

波士頓動力創始人Marc Raibert曾在TechCrunch的活動上台“遛狗”,站在他身旁的SpotMini,像寵物狗一樣,非常“聽話”地扭動自己的身軀來賣萌;就連世界首富貝索斯也把SpotMini視為“寵物狗”,帶著他參加大大小小的科技盛會,SpotMini成了十足的網紅機器人,和首富一同出入,可謂無限風光。

最近,SpotMini又get了跳舞、拉卡車等新技能,給我們帶來了更多的驚喜與樂趣。

當然,除了 “動物類”機器人,波士頓動力最著名的還是人形機器人PetMan,Atlas Proto和Atlas。

Petman是仿生機器人中的佼佼者,能維持平衡,靈活行動,行走、彎腰、匍匐、以及應對有毒物質,等等對它來說,都不成問題。此外,Petman的行進速度能達到每小時3.2英里(5.1公里),且除了速度快、靈活度高,它還能通過調控自身的體溫、濕度和排汗量來模擬人類生理學中的自我保護功能,從而達到更真實的測試效果。

Atlas 在6年前剛剛問世的時候,全身纏繞著電線笨拙走路的樣子曾受到不少嘲笑。而如今,Atlas早已擺脫了電纜,學會了跳房子和後空翻。去年5月份波士頓動力發佈的視頻中,Atlas“大秀肌肉”,來了一波跑酷,像人類一樣很淡定地跳上了三層高台,左腳右腳交替,非常嫻熟的駕馭自己的身體。

即使被Google賣掉,也只做仿生機器人

一路走來,波士頓動力經曆了幾個核心階段,從MIT大學實驗室起步,到為美國軍方研製機器人,繼而被Google收購,後又被Google賣給日本投資巨頭軟銀。關於波士頓動力的故事充滿了曲折,但這也正是它如此迷人的地方。

成立於1992年的波士頓動力,最早只是麻省理工學院(MIT) 院腿部實驗室的一個分支機構。

在早期,波士頓動力主要為美國軍方工作,致力於開發軍用機器人。在此期間,波士頓動力已經開發出可以在現實世界的環境中工作,並可穿越崎嶇地形的機器人,成為了工程機器人領域的先驅。

2013年,波士頓動力曾被Google收購,迎來了成立多年以來的高光時刻。

和已經在工廠大量投入使用的工業機器人、機械臂不同,波士頓動力一直致力於打造的仿生機器人研發難度極高,資金投入大並且回報週期長,在過去十年的時間內都沒有產生任何商業利潤。

收購波士頓動力的是Google的子公司Google X。作為一個半秘密研發機構,Google X曾研發出了被人們所熱烈追捧的無人駕駛汽車、Google眼鏡等“明星產品” —— 但這些和波士頓的產品一樣,到目前為止都尚未獲得商業上的關鍵進展。

Google X 的使命被描述為“飛向月球”(Moon Shot),致力於從突破式技術中找到根本性解決方案,當初Google X在收購波士頓動力,正是看到了它背後的“突破性技術”潛力。

2017年6月,波士頓動力由於連年虧損,被Google X賣給了日本軟銀集團。虧損不是新鮮事,Google在人工智能領域的燒錢一直在進行,光DeepMind在2017年一年就虧損了27億元,但對互聯網和人工智能前景的看好吸引著後來人不斷的為這條賽道的領跑者注資。

就連以“飛向月球”為目標的Google X也放棄了繼續在“智能機器人”上的投入,可想而知,波士頓動力所做的事情有多困難。

其實這其中,工業機器人的生意並不難做,在企業端,用更多的“機器人”來節省高昂的人力成本一直為企業主所喜聞樂見。相對更難的,則是面向大眾消費者的“智能機器人”,波士頓動力的目標,就是研發出更高級、更複雜的“智能機器人”,真正突破機器人技術的奇點,即使與Google的想法出現偏差,波士頓動力也從未放棄過自己的初衷。

不賺錢的機器人研究卻總有金主接盤

雖然曆經了被美國軍方嫌棄,被前東家Google賣掉,但波士頓動力似乎從不缺乏出手闊綽的老闆。2017年,日本資本巨頭軟銀將波士頓動力收入囊中,傳聞當時豐田集團也有意將其收購。

軟銀將賭注押在了需要多年努力的機器人技術上,在收購波士頓動力公司(Boston Dynamics)之前,軟銀也收購了法國機器人公司Aldebaran,Aldebaran也的機器人研發還有很長一段路要走。

收購波士頓動力之前,軟銀(SoftBank)就曾推出過世界上第一款可以識別情緒的仿人形機器人Pepper。

2015年,Pepper開始在日本投入使用,然後進入了歐洲。在日本和歐洲市場,目前已經有1萬多個Pepper機器人投入使用,食品雜貨店、咖啡店、銀行、地鐵站等。此後,軟銀也一直正在增強Pepper的功能,專注於企業市場,比如零售商、酒店、汽車經銷商、醫院。

孫正義非常看好機器人的未來,他曾在2014年度軟銀世界大會上提出,要通過大力發展機器人將讓日本的經濟競爭力重回全球第一。他將機器人視為是與通信並列的軟銀支柱事業,並誌在打造一個前所未有的機器人生態系統。

波士頓動力CEO馬克·雷伯特(Marc Raibert)雖然沒有透露軟銀給公司提供了多少研發費用,但他表示,不論是Google還是軟銀,都為公司的研究提供了充足的資金,這顯示了波士頓動力的機器人研發潛力。

被軟銀收購後,波士頓動力獲得了充足的資金,繼續在研發仿生機器人的道路上不斷髮力。

去年,波士頓動力CEO馬克·雷伯特曾在參加外媒《連線》舉辦的論壇上,透露了他對機器人及公司的發展看法。他指出,波士頓動力想要打造的是具移動性、靈巧性、知覺、以及某種智能於一身的機器人。公司的發展有兩個策略方向,一是通過長期的投資,打造出人類夢想中的機器人。

但雷伯特也強調,波士頓動力同時也致力於打造機器人商品,“第一個產品會是 SpotMini,目前波士頓動力與日本的大型建設公司竹中工務店(Takenaka)、藤田(Fujita)展開測試,在建築工地裡採用 Spot 系列機器人,協助建築工地作業,它可以通過攝像頭進行自我導航,同時也通過攝像頭採集環境數據。”

雷伯特還指出,波士頓動力在開發機器人時是以“平台”的概念出發,客戶可以根據自己的需求增加硬件,例如手臂及其他組件。在未來,SpotMini 將作為一個具有基礎功能的平台讓其他機器人科學家做開發,就像蘋果 iOS 或安卓操作系統一樣。

近日,波士頓動力更是收購了總部位於加州3D打印公司Kinema Systems,該公司基於深度學習的 3D 視覺技術,可以為搬箱機器人所需要的定位、搬運操作提供關鍵幫助。與此同時,波士頓動力還將在矽谷建新基地。

搬箱機器人不能快速移動,限製其性能的因素之一是它們的視覺系統,而Kinema 的解決方案可以識別出不同的物體,處理不同尺寸的箱子。如果順利的話,改進後的搬箱機器人會比原本計劃的更早投入市場。

波士頓動力總部位於馬薩諸塞州,對Kinema的收購在另一方面也可以讓波士頓動力在矽谷建立自己的基地。收購計劃可以壯大波士頓動力在矽谷的團隊,使其專注研發用於物流的機器人,同時為波士頓動力機器人家族開發深度學習和視覺技術。

仿生機器人走出實驗室,擁抱看得見的未來

機器人進化了十年,或許已經到了機會成熟的時候,波士頓動力開始積極探索商業化。

近日雷伯特表示,機器狗SpotMini今年或可上市銷售,它可能會像汽車一樣定價,可能會出售給建築公司,可以拖著東西穿過崎嶇的地形,甚至代替人類進行危險作業。

隨著技術的進步,它可以是一個送貨機器人,在街上送包裹,像快遞小哥一樣,走上你家門前的台階,敲門送貨。在更遠的未來,它甚至可以代替人類採礦、登月。

波士頓動力就是這樣一家神奇的公司,或者你叫他研究實驗室也行。這所就算被Google賣了也堅持做仿生機器人的研究實驗室,曾被資本拋棄,又重新被看好;被質疑為無用的研究,又賦予了人類巨大的想像空間。波士頓動力的網紅機器人們,似乎也正在商業化方面實現更多可能。(文/餘洋洋 編輯/張麗娟 來源/投中網旗下CV智識)

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