世界最大飛機首飛成功 背後是這位億萬富翁的夢想
2019年04月15日10:21

  原標題:世界上最大飛機首飛成功,背後是這位億萬富翁的畢生夢想

  世界上最大的飛機——“平流層發射”(Stratolaunch),於當地時間4月13日在美國加利福尼亞的莫哈韋沙漠完成了首次試飛,首航飛行持續150分鍾,之後順利降落。

  這架六引擎、雙機身的飛機重達50萬磅(約226.8噸),翼展385英呎(約117米),它的終極目標是運載火箭,然後將衛星送入太空。

  據《衛報》,美國太空運輸公司“平流層發射系統”(Stratolaunch Systems)潛心研發這一龐然大物已經8年。該公司CEO弗洛伊德(Jean Floyd)在首飛後的新聞發佈會上說:“我們終於做到了,看著這隻鳥飛起來,是一個激動人心的時刻。”

  “平流層發射系統”公司由微軟聯合創始人保羅·艾倫(Paul Allen)出資建立。艾倫是一個飛機狂熱愛好者,去年10月離世,“平流層發射”的飛行成了他的遺願。

  “當飛機起飛的時候,我向保羅·艾倫輕輕說了聲‘謝謝’,他的夢想正在我的眼前實現。”弗洛伊德說。

  世界上最大的飛機是怎麼研製出來的?它的機身藏著什麼秘密?

  “最大飛機”有多大?

  據CNN,“平流層發射系統”公司於2011年宣佈世界最大飛機的製造計劃,以“平流層發射”命名這架飛機,則是告訴全世界:飛機的使命是將火箭運至平流層,並將衛星送入近地軌道。該公司揚言,這一過程在未來會像運行普通航班那樣簡單。

  飛機的最大亮點在於“大”,主要體現在翼展的長度(約117米)。波音747飛機的翼展為212英呎(約64.6米),也就是說“平流層發射”的翼展幾乎是其2倍。

  加拿大《國家郵報》稱,整個飛機看上去就像一座小山。它配備6個波音747的引擎,2個機身各有一個駕駛艙,起落架輪子多達28個。飛機主要由碳纖維材料製成,堅固而輕便。

  在13日的試飛中,“平流層發射”以每小時173英里(約278千米)的速度飛行,在返回地面之前,飛機爬升到了15000英呎(約4572米)的高度。試飛員埃文·托馬斯(Evan Thomas)表示,飛機的飛行與預期相符,整個過程非常棒。

  據美媒《連線》,按照“平流層發射系統”公司的計劃,在飛機的兩機身中間、機翼的下方,可最多攜帶搭載衛星的3枚火箭,當飛機飛到3.5萬英呎(約1萬米)高空後發射小型衛星進入近地軌道。

  如果這一計劃實現,通過飛機將小型衛星送入太空將比傳統的火箭發射便宜很多,因為它免除了對發射台及其周邊昂貴基礎設施的需求。

  億萬富翁的“火箭發射之夢”

  微軟創始人比爾·蓋茨無人不知,而他的創業夥伴保羅·艾倫也是非常出色的商業大亨。艾倫不僅是微軟聯合創始人,還是一支NBA球隊和一支NFL球隊的老闆,另外還擁有一個私人飛機博物館。

  艾倫對飛機的狂熱令人無法想像。據《連線》,他從1990年開始修復“二戰”時期各種型號的戰鬥機,位於西雅圖市埃弗雷特郊區的私人機庫已藏有50架“二戰”戰機。

  之所以鍾情戰機,是因為艾倫的父親曾經參與“二戰”期間的諾曼底登陸,並在此場戰役中倖免於難。父親的經曆對艾倫產生了深遠的影響。

  在修復數十架戰機之後,艾倫將興趣擴展到了太空飛行上。

  據福布斯網站,2004年,Scaled Composites飛機製造公司參與 Ansari X Prize 太空競賽,該公司設計的“Space Ship One”巨型飛機兩週內兩度載人進入太空,成功獲得太空競賽的獎金。這架飛機背後的“金主”就是艾倫。

  此後,艾倫致力於打造一款適用於“Space Ship One”的運載火箭,但是投入大筆資金進行多年研發之後,依然沒有什麼成果。於是,他放棄了自主研發火箭,而是轉向研製巨型飛機,作為火箭發射的平台。

  2011年,艾倫作為投資人成立了“平流層發射系統”公司,在研發運載火箭飛機的同時,還和馬斯克的Space X公司進行合作洽談,計劃將獵鷹9號運載火箭送入太空,但是兩家公司最終談崩了。

  艾倫沒有放棄,2016年找到了新的合作夥伴Orbital ATK,這是一家曾獲得美國空軍火箭發動機訂單的私人航空航天製造商,也是Space X的競爭對手。

  然而,在兩家公司密切合作的過程中,去年10月艾倫因非霍奇金氏淋巴瘤併發症去世,享年65歲。他的離世讓“平流層發射系統”公司陷入了前途未卜的困境之中,當時多家美媒擔憂該公司可能會就此解散。

  “平流層發射系統”公司CEO弗洛伊德表示,艾倫在去世之前為公司注入了足夠的資金,但是公司的未來並不清晰,目前尚不能確定“平流層發射”的下次飛行時間,而且在飛機運載火箭之前還需要獲得美國聯邦航空管理局的許可,這也並非易事。

  通過飛機向太空發射火箭,還有多遠?

  “平流層發射系統”公司不僅要面對失去艾倫支持的困境,還面臨強大競爭對手在同類型項目上的趕超。

  據科技媒體Engadget,維珍旗下的空間軌道業務公司Virgin Orbit也在進行飛機運載火箭發射項目。去年11月,他們把火箭 LauncherOne固定在一款名為 Cosmic Girl 的波音 747-400 客機上,進行了飛行測試。

  雖然在飛行過程中未將火箭點燃,但Virgin Orbit公司計劃在今年進行試驗,將火箭綁在機翼上,當飛機飛到 35000 英呎高時,火箭就會從機翼上脫離,然後點燃推進器,向太空進發。

  因為火箭在離開飛機之後會導致機身平衡的變化,所以在使用這項技術之前,飛機和火箭的配對工作尤為重要。在正式飛行測試之前,還將經曆一系列的檢測。

  隨著航空航天科技的飛速發展,人類探索太空的渴望變得越來越強烈,全世界各國以及無數私企都在向遙遠的宇宙發起衝擊。

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