向“不死動物”要生命秘訣
2019年03月26日04:09

原標題:向“不死動物”要生命秘訣

緩步動物非常細小,大部分不超過1毫米。   科技前沿

  地球上的終極倖存者能夠經受極端的高溫、低溫、輻射甚至真空的空間。現在,美國軍方希望這些被稱為“緩步動物”的小動物能教會人類真正的韌性。這些動物還沒有一個句號那麼大。在顯微鏡下,它們看起來像是胖乎乎的熊和獨眼外星人的結合體。然而,它們是最接近於堅不可摧的生命。

  廣州日報全媒體記者溫俊華編譯

  沒有水?不用擔心,緩步動物能存活。南極的寒冷,150攝氏度的高溫,缺氧甚至是致命的輻射都不能阻止這些動物旺盛的生命力。它們是如此的堅韌,科學家們認為,它們獨特的生物學特性可能為人類提供線索,幫助我們提高作物對幹旱的抵抗力,更好地保存血液和藥物,甚至製造更有效的防曬霜。

  抵抗乾旱 恢復生機

  當緩步動物遇到困難時,它們會蜷縮起來,曬乾身體,等待時機。然後,當環境變好,有了水,它們就能恢復生機。

  2007年,科學家們將兩種緩步動物放入容器中,將它們送入軌道,讓它們進入寒冷、沒有空氣的空間,那裡充滿了來自太陽和恒星的輻射。

  “如果人類被扔進同樣的環境中,我們會爆炸。”堪薩斯州貝克大學生物學家、緩步動物專家蘭迪·米勒說。但緩步動物活了下來並繁衍生息,它們的後代至今還活著。

  經曆地球5次大滅絕

  世界上有多達1200種緩步動物。百翰大學的生物學家拜倫·亞當斯在南極洲麥克默多站說,他可以在幾百碼外找到緩步動物。他稱它們為“南極洲內陸的老虎”,位於有限食物鏈的頂端,以藻類和水生植物為食。

  米勒說,緩步動物似乎是地球上最早進化出腿的動物。如果它們在活動階段受到傷害,無法進入生存模式,它們就會像其他生物一樣死去。但它們沒有循環系統或骨骼,這使得它們能夠蜷縮在一種叫做“隱生”的超生存模式中。

  米勒說,並不是所有的動物都能從假死狀態中甦醒過來,但緩步動物存活了下來,甚至安然度過了地球上的5次大滅絕。

  血液儲存時間或能延長

  北卡羅萊納大學的生物學家托馬斯·布特比想知道緩步動物是如何在“我們認為不可能生存的環境中”生存下來的。因此,他分離出了當緩步動物需要進入隱生期時激活的基因。

  布特比將這些基因改造成酵母,發現它們對幹旱的耐受性增加了100倍。他希望這些基因也能幫助作物更好地抵禦乾旱。

  去年12月20日,美國國防部的長期研究部門向布特比撥款近500萬美元,用於研究緩步動物基因中的哪些成分可能有助於人類健康。

  布特比的新研究方向是緩步動物在曬乾身體時用來保護自己的技巧是否可以用來保護疫苗和人類血液。布特比希望能使血袋的保質期在目前6周的基礎上延長,並允許血液在乾燥的狀態下儲存,這樣士兵們就可以自己攜帶血液,或者救護車可以攜帶更多的血液。緩步動物的生存技巧也可能有助於保存疫苗,以幫助降低保存疫苗的巨大成本和複雜性,這些技巧還可能有助於保存器官或受損組織。

  名詞解釋:

  緩步動物門是動物界的一個門,是一類小型動物,主要生活在淡水的沉渣、潮濕土壤以及苔蘚植物的水膜中,少數種類生活在海水的潮間帶。緩步動物非常細小,大部分不超過1毫米。緩步動物是地球上已知生命力最強的生物,可以在沒有防護措施的條件下在外太空生存,在喜馬拉雅山脈(5000米以上,曾在5546米處發現過)、溫泉、南極和深海(4000米以下)都能生存。

  生存於太陽系外?

  有理論認為緩步動物很容易在太陽系外的行星上生存。哈佛大學的天文學家阿維·勒布說:“它們可以在岩石的撞擊下存活下來,還可能被從地球帶到另一個星球上。”

  經過觀察,勒布和他的同事們認為,緩步動物可以在世界末日的大多數情況下生存下來,比如巨大的小行星撞擊、宇宙射線爆發等。

  “無論如何,很高興知道地球上至少有一種生物有機會生存下來。”勒布說。

  有助研製更好的防曬霜

  日本科學家正在研究緩步動物的蛋白質是否能幫助他們研製出一種更好的防曬霜,以抵禦導致皮膚癌的紫外線。2016年的一項研究顯示,在初步的實驗室測試中,用緩步動物特有的DNA蛋白擴增人類細胞,可以減少輻射損傷。

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