龍飛船開啟商業太空新生意 太空旅行曙光日漸明亮
2019年03月04日10:15

  來源:北京商報

  記者:陶鳳 楊月涵

  “從現場的歡呼聲就能知道,SpaceX獵鷹9號順利完成一級火箭引擎關閉,一、二級火箭分離。”淩晨的美國,正在因為一場直播而歡呼雀躍。在獵鷹9號火箭的幫助下,“宇航員”雷普利乘著龍飛船駛向了遙遠的太空,按照計劃,現在龍飛船應該已經將180公斤的貨物成功送抵國際空間站。而在NASA激動評價“這次試飛標誌著美國本土航天飛船把宇航員送入太空的關鍵第一步”的背後,一場商業太空競賽圖也已經徐徐展開。

  龍飛船試飛

  當地時間3月2日淩晨2時49分,美國太空探索技術公司(SpaceX)在佛羅里達州甘迺迪航天中心首次試飛載人版龍飛船。但乘坐著本次龍飛船駛向太空的並非真實的宇航員,而是一個身穿太空服的機械假人雷普利。值得注意的是,雷普利的作用就是用來記錄真實宇航員所承受的各項數據,為即將到來的載人航天做最充分的準備。

  這次發射24小時後,龍飛船就會將180公斤的貨物送抵國際空間站,發射5天后脫離空間站帶著研究樣本返回地球。如果一切順利,該飛船將在7日降落在大西洋中。接下來的安排也已經清晰,按照計劃,今年6月SpaceX還將進行龍飛船本身的應急逃逸試驗,7月將進行首次載人飛行,兩位宇航員將在太空待兩週。

  “NASA將會評估所有數據,我們很可能會重新設計一些部分。”NASA載人項目負責人比爾·格斯滕邁爾如此說道。據瞭解,此次升空的飛船是SpaceX為NASA宇航員建造的第一艘載人龍飛船,船內有7個座位、3個窗戶,能夠一次搭載7名宇航員。而與獵鷹9號火箭一樣,SpaceX也對龍飛船進行回收利用。Inverse刊文稱,載人龍飛船能返回地球,加註燃料後可再次發射,這有助於SpaceX降低發射成本,縮短兩次飛行間的間隔時間。

  這場成功來的太過不易了。在過去的一段時間,龍飛船的試飛多次跳票,龍飛船曾提到的最早試飛時間可以追溯到2015年,隨後的幾年里每年都曾多次傳出試飛時間表。僅在今年,龍飛船就已經先後三次推遲發射時間,直到2月下旬,NASA才選中了3月2日這個“吉時”。

  太空新生意

  此次飛行任務還沒結束,但它所帶來的希望已經足夠鼓勵SpaceX乃至其創始人“鐵甲奇俠”馬斯克繼續前行了。馬斯克稱,SpaceX的重點仍是服務於NASA,但一旦龍飛船運行正常,將會尋求商業客戶。“這可能是向商業客戶開放太空旅行的第一步。”馬斯克透露,這些客戶可能會包括前往國際空間站的公民個人。

  龍飛船成了馬斯克商業太空夢的排頭兵。實際上,早在去年9月,SpaceX就迎來了其私人太空旅行的第一位乘客——日本億萬富翁企業家和藝術收藏家前澤友作。成功簽下第一名太空旅行乘客對SpaceX來說意義非凡,To C的商業化曙光正日漸明亮,而這也將成為SpaceX的重要財源,在這之前,SpaceX面對的更多的是企業用戶。馬斯克曾表示,只要每年發起1到2次登月旅行,這項任務就將貢獻SpaceX總收入的10%-20%。

  但對於SpaceX來說,載人航天以及太空旅行目前都還不算是他的主業,幫助企業發送衛星對SpaceX來說相對更重要一些。去年12月初,SpaceX的一次火箭發射任務一口氣運載了64顆衛星,而這項任務正是由 Spaceflight Industries這家衛星發射公司購買和協調的。據瞭解,Spaceflight Industries之前已經為全球的公司、學院和機構發射過140多顆衛星。

  衛星發射上也藏著馬斯克的夢想。2014年11月馬斯克就曾提出搭建全球衛星互聯網的設想,即“星鏈”計劃。而此前一份內部文件顯示,SpaceX希望衛星互聯網項目在2025年能擁有超過4000萬用戶,這意味著該項目每年可帶來300多億美元收益。“但這隻是開始,”馬斯克在談到其宏偉願景時說,“來自衛星互聯網項目的資金和技術將用於人類移民火星的終極目標。”

  商業航天賽

  商業太空發展得如火如荼,但並不意味著SpaceX已經在這一領域一騎絕塵。SpaceX的老牌競爭對手已經定於在即將到來的4月發射“星際客機”載人飛船,進行無人飛行測試。這場競爭始於2014年,那一年,波音公司和SpaceX同時與NASA簽署了共68億美元的合同,其中SpaceX獲得了26億美元,波音公司獲得了42億美元,兩者均致力於開發新太空飛船運送宇航員往返國際空間站。

  雖然NASA給了SpaceX一個強大的競爭對手,但不得不承認的是,SpaceX得以以矽穀的思路殺入航天領域,背後最大的推手就是NASA。在經費不足、研發持續低迷的狀況下,改革也成了NASA唯一的出路。早在1984年,國會通過《商業太空發射法案》,允許私人發射火箭。1994年,NASA又推出了“技術轉移計劃”,拿出了每年預算的20%用來支援商業合作夥伴協助研發新技術,其中包括可重複使用的航天器方案,降低進入太空的成本。

  政策為商業太空鋪平了道路,接下來就看“SpaceX們”的了。今年1月,亞馬遜創始人旗下的藍色起源還完成了新謝潑德號火箭的第10次飛行任務。相比起SpaceX和藍色起源的火熱,維珍銀河顯得有些低調。但這家由英國億萬富翁布蘭森創立的公司已經在今年2月第二次將同一艘太空船送入大氣層邊緣。而在去年末,布蘭森還稱他本人將於明年進行首次太空飛行,前往太空邊緣體驗失重的感覺。

  根據美國航天基金會發佈的《航天報告(2017)》顯示,2016年全球航天產業持續增長,總額達到3293億美元,全球政府航天預算與商業市場收入繼續保持約1:3的比例格局。其中,商業航天的收入主要來自衛星發射,商業載人航天收入也在快速增長。

關注我們Facebook專頁
    相關新聞
      更多瀏覽