基因編輯餘波未了,2019年這些大事值得期待
2019年01月04日09:43

  來源:我是科學家iScientist

  轉眼間,2019年來了,我們已經跟2018年徹底說再見了。這一年,有很多難忘的大事,比如霍金逝世,重磅研究證實酒精傷身,巴西博物館遭遇大火,酸堿體質創始人遭罰等等。面對“不平凡”的2018,總有一種揮之不去的焦慮感,那麼2019年會更好嗎?

  《自然》網站在近日的報導中,為我們梳理了2019年科學領域值得期待的十大事件:英美兩國啟動70多年來規模最大的一次南極洲聯合科考項目,中國或將成為全球最大的研發費用支出國,全球遺傳學家將在2019年繼續面對基因編輯事件的餘波等等。

  極地項目

  1月,英美兩國研究人員將登陸南極洲,啟動兩國70多年來規模最大的一次南極洲聯合科考項目。該項目為期5年,旨在研究遙遠且看似不穩定的思韋茨冰川是否會在未來幾十年內開始崩塌。除此之外,項目研究人員也將採用水下機器人和傳感器(佩戴在象海豹身上),研究這個與佛羅里達州面積相當的冰川附近的海洋條件。

  歐洲科學家計劃於2019年末開始鑽探南極洲小冰穹C(Little Dome C)上的冰蓋,以獲取具有150萬年歷史的冰芯。如果進展順利,恢復後冰芯將呈現遠古氣候和大氣條件的最原始記錄。

佩戴傳感器的象海豹將幫助研究人員收集海洋數據,此舉旨在研究南極的思韋茨冰川(Thwaites Glacier)來源:Design Pics/NGC
佩戴傳感器的象海豹將幫助研究人員收集海洋數據,此舉旨在研究南極的思韋茨冰川(Thwaites Glacier)來源:Design Pics/NGC

  花費重金

  2019年底各國將公佈其2018年的支出數據。在調整貨幣購買力後,中國或將成為全球最大的研發費用支出國。雖然中國在研究質量方面稍遜於美國,但其科研經費從2003年起便不斷攀升。

  目光轉向歐洲,歐洲官員也將努力就歐盟的下一個科研資助項目——“歐洲地平線”(Horizon Europe)的資金分配達成一致意見,該項目的資助規模達1000億歐元。由於英國仍籠罩在脫歐的不確定性之下,因此英國科學家能夠在多大程度上享受這筆經費仍未可知。

  探尋人類起源

  東南亞的島嶼上或將出現更多可以揭示古人類起源的化石。自從2003年在印尼的弗洛勒斯島上發現了類似“霍比特人”的人類物種後,這片區域便引起了考古學家的濃厚興趣。持續的挖掘或將揭示有關菲律賓呂宋島上第一批人類居民的更多信息,包括他們是否是因為地理隔離而導致身材矮小——弗洛勒斯島上可能發生了類似的情況。

  對撞機預算緊縮

  2019年可能是決定大型強子對撞機(LHC)是否“後繼有望”的關鍵一年。在LHC的科學家宣佈發現了希格斯玻色子後,日本的科學家於2012年提議建造一座造價約70億美元的國際直線對撞機(ILC),用於深入研究希格斯粒子。但是,2018年日本政府委託製作的一份報告以成本為由,沒有支援該項目。日本是迄今唯一有興趣建造ILC的國家,預計日本政府將於3月7日之前發佈是否最終立項的聲明。

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  基因編輯餘波未了

  2018年,南方科技大學的基因組編輯研究人員賀建奎宣稱幫助創造了全球首例基因編輯嬰兒,而全球遺傳學家將在來年繼續面對這一重大事件的餘波。研究人員希望證實賀建奎是否確實對兩名雙胞胎女嬰的胚胎進行過基因編輯。

  在國際社會的一片譴責聲中,科學家將嚐試揭示這種做法的潛在負面效應,並製定框架確保未來能夠以負責任、受監管的方式去編輯可遺傳的人類DNA,如卵子、精子或胚胎中的DNA。

  S計劃未雨綢繆

  S計劃(Plan S)旨在推動學術出版走向完全開放獲取的模式,訂閱型期刊將不得不轉變其業務模式以適應這場變革。還剩一年,S計劃的支援者就會要求其資助的研究人員將接受發表的論文即時上傳至免費獲取庫中,而目前許多期刊禁止這種做法。

  對開放科學的支援態勢還將為荷蘭明年的一項新計劃打下基礎——據悉,荷蘭的部分資助者和研究機構將從2019年開始放棄使用被引次數和影響因子來評估研究人員。

  生物安全權威文件

  世界衛生組織預計將於2019年中完成對《實驗室生物安全手冊》的主要修訂工作。該手冊在全球廣泛使用,其中列出了如何安全處理伊波拉病毒等病原體的最佳做法。

  這是該手冊自2004年發佈以來的首次大規模修訂,修訂將進一步側重於製定定點風險評估和實驗特異性風險評估,以及改進實驗室人員的管理、實踐和培訓。此番修訂旨在鼓勵實驗室在處理生物安全性問題時採用更加靈活有效的實驗方法,而非一味墨守陳規。

  氣候變化補救措施

  隨著碳排放持續上升,2019年或將開展首批考察如何利用“太陽能地球工程”為地球進行人工降溫的實驗。提出“平流層擾動控製實驗”(SCoPEx)的科學家希望向平流層噴灑100克似白堊的顆粒羽狀物,並觀察它們的擴散情況。這種顆粒可以將部分太陽光線反射回太空,從而達到冷卻地球的效果。

  地球工程的懷疑論者擔心此舉可能會產生意想不到的後果,並會分散對溫室氣體減排的專注力。由美國牽頭的SCoPEx目前正在等待一個獨立顧問委員會的評審結果。

  大麻研究“熱”

  加拿大的研究人員應將開始看到一系列關於大麻種植與基礎生物學的研究成果。2018年10月,加拿大成為繼烏拉圭之後,第二個將各種用途的大麻合法化的國家,大麻研究由此獲得了來自省政府與聯邦政府的“意外之財”的資助。圭爾夫大學的研究人員希望到2019年末設立加拿大的首個專門開展大麻研究的學術中心,全方位地研究大麻,包括大麻的遺傳學及其對健康益處。

加拿大將迎來大麻研究的結果豐收季。來源:Carlos Osorio/Reuters
加拿大將迎來大麻研究的結果豐收季。來源:Carlos Osorio/Reuters

  瞄準宇宙信號

  世界上最大的射電望遠鏡——中國的500米口徑球面射電望遠鏡(FAST)——預計將於2019年9月投入全面運行,並向研究人員開放。FAST造價12億元人民幣,自2016年進入調試期以來,已經捕捉到了50多顆新的脈衝星——緻密、快速旋轉的死亡恒星。不久,它將開始搜尋來自快速射電暴和宇宙氣體雲等現象的微弱信號。

  與此同時,天文學家將決定是否推進在夏威夷島莫納克亞山上建造“30米望遠鏡”(Thirty Meter Telescope)的計劃,該項目在當地遇到的種種法律障礙已在2018年內全部清除。

  最後,感謝各位讀者在2018年的陪伴,讓我們在2019年期待新的偉大相遇。

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