闊別七年回歸 潛力無限 谷歌重返中國靠AI
2017年11月06日07:46

美國科網巨子谷歌(Google)退出中國搜尋引擎市場7年後,正以前所未有的速度積極部署重返當地,主要是覷準這個全球最大人工智能(AI)市場的潛力。

為避免官方審查的尷尬,2010年谷歌退出中國搜尋引擎市場,並中止多項服務;此後7年多以來,谷歌一直探索以不同形式重返中國市場,但效果不大。雖說目前中國已經是谷歌「安卓」(Android)軟件系統的全球戶最大用戶,但有關軟件並不能配合使用谷歌的各種服務。

屢派工程師京滬游說

  據悉,谷歌目前正部署大舉重返中國市場,但今次並非搜尋引擎市場,而是朝日初升的人工智能(AI)業務。外電引述消息人士報道,谷歌已向多家中國學術機構和科技巨頭推廣其TensorFlow軟件,單是過去1個月已最少三度派出工程師,向北京和上海的軟件開發商推介TensorFlow。消息人士又指,谷歌母企Alphabet高層近期更四出游說中國企業,為AI作出投資。

技術成企業存亡關鍵

  按照《金融時報》的界定,人工智能是指機器的一系列能力,包括模擬人類思考、下棋、語音辨識,以及實現從自動駕駛汽車以至電商網站彈出個性化產品清單等功能。TensorFlow於2015年推出,可協助企業更便捷地建設本身的AI系統,現已在全球軟件開發商中廣受採用。今年谷歌的雲計算部門亦開始應用一種新晶片以改善TensorFlow。

  谷歌熱切希望重返中國市場,更大的背景是目前全球AI方興未艾,技術日趨成熟,數據收集開始充足,這項技術未來將決定高科技公司的成敗。分析師解釋,全球以中國市場潛力最為巨大,網民數目達到7.3億人,幾乎是美國人口的兩倍;加上發展AI已成為中國國策,政府投入大量工本,加上人才濟濟,去年發表的AI論文已超過歐盟28國的總和;更關鍵的是中國的國情令她擁有巨大的數據供應,這正是AI應用的命脈。照這種發展,中國AI市場勢必成兵家必爭之地,早 先鞭者勝算更高。

  正如谷歌中國部主管李開復所形容,迄今為止,中國是全球最大單一AI市場,以中國的網民數目及可用於AI的數據規模,可以說商機無限。

AlphaGo成發展催化劑

  《金融時報》引述中國學者指出,去年谷歌的AlphaGo戰勝韓國圍棋大師;今年5月這個被網民暱稱為「阿爾法狗」的AI軟件更戰勝世界排名第一的中國棋手柯潔,令中國人印象深刻,成為中國決意推展人工智能的催化劑,為資金流向此行業鋪平了道路。

  根據《MIT Technology Review》一篇名為「中國人工智能的崛起」的文章介紹,中國正以史無前例的力道去推動人工智能,北京政府計畫在未來數年投入數百億人民幣資金發展AI,中資企業則致力培育AI人才。高盛最近發表的報告也支持李開復和MIT的看法,指出中國的AI正快速追趕美國。

進軍初期料無利可圖

  值得注意的是,在中國種種限制面前,谷歌部署進軍中國人工智能市場,初期相信無利可圖。分析師指,中國互聯網有防火牆管制,禁止與外國聯網,軟件開發商無法使用谷歌的雲端計算服務,該公司的AI就算在得以在中國推廣,亦可能顆粒無收;此外,中資科網巨企如百度、阿里巴巴和騰訊(700)亦在政府提倡下積極拓展AI,谷歌可能猛虎難敵地頭蟲。他們相信,谷歌的策略是先行訓練中國企業利用該公司的軟件來建設本身的AI系統,等中國工程師廣泛熟習相關軟件,屆時接受谷歌的技術並購買其服務,便水到渠成。

國金萬象/投資王

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